https://bodybydarwin.com
Slider Image

El seu olfacte és realment sorprenent

2021

A continuació es mostra un fragment de FLAVOR: La ciència del nostre sentit més descuidat de Bob Holmes

Els nostres nassos són una eina molt més potent del que la majoria de nosaltres ens adonem: més sensible, en molts casos, que la peça més costosa dels equips de laboratori.

Per exemple: Si haguéssiu passat a la Universitat de Califòrnia al campus de Berkeley a principis dels anys 2000, potser haureu notat un estudiant (cecs, amb les orelles embossades, i que duia braços, genolleres i guants pesats) que s’arrossegava per la gespa amb el nas. a terra, fent ziga-zagues lleugerament endavant i endavant. Va estar rodant un cacauet pel campus amb el nas com a càstig per algun delicte arbitrari durant un inici de germanor? Va estar groguant davant dels germans més grans de la fraternitat? No. Va estar seguint un rastre d'olors establert per una corda xocolatada i ho feia gairebé perfectament.

Aquest espectacle tan estrany va ser un altre dels criats de cervell de Noam Sobel. (Aleshores, Sobel era un professor més jove a Berkeley, encara que ara és a l’Institut Weizmann de Ciències d’Israel.) Per a l’experiment de seguiment de xocolata, Sobel i els seus estudiants van provar un total de trenta-dues persones i van comprovar que vint-i-un dels podrien trobar i seguir la pista de xocolata pel nas sol, amb tots els altres sentits bloquejats. Millor encara, quan Sobel va oferir a quatre dels voluntaris la possibilitat de practicar repetidament, cadascun d'ells va millorar al seguir el sender, avançar més ràpid i llançar menys. Quan els rastrejadors van tornar a intentar-se mentre portaven un clip de nas, cadascun d'ells no va trobar el rastre; prova clara que no navegaven per alguna altra pista que els experimentadors havien passat per alt.

I no és només que estiguem menys pitjors del que ens pensàvem: els nostres nassos es comparen favorablement amb els d’altres animals nomos coneguts pel seu olfacte. Matthias Laska, psicòloga de la Link ping University de Suècia, fa dècades que mesura l’agudesa dels nassos dels animals, molt abans de l’estudi de la xocolata de Sobel. La norma d'or per a aquest tipus de coses és mesurar el llindar olfactiu, la concentració més baixa d'un odorant que es pot detectar exactament el que la màquina de Doty va intentar mesurar pel meu nas. Com que no es pot simplement preguntar a un mico o a un elefant si pot olorar alguna cosa, Laska fa el següent possible: Ell ensenya a l’animal a associar l’olor a una recompensa alimentària una pastanaga deliciosa per a l’elefant, per exemple, o un cacauet per a un mico d'esquirol. A continuació, deixa que l’animal triï una de dues caixes: una sense centrar i buida, i l’altra portant l’olor d’exploració i que contingui la llaminadura. Si l’animal tria el tracte de manera coherent, ha de poder olorar el senyal i Laska repeteix la prova amb una menor concentració de l’odororant. Quan arriba al punt en què l’animal no sap quina caixa té el pastís, sap que el senyal odorant ha caigut per sota del llindar olfactiu.

Amb els anys, Laska ha utilitzat aquest mètode en tot, des de ratpenats fins a ratolins fins a elefants fins a diverses espècies de mico. Per curiositat, va comparar els seus resultats amb el que altres investigadors havien denunciat per als humans i va notar que els animals no eren necessàriament millors olors que nosaltres. Intrigat, va començar a cercar la literatura per a cada estudi que pogués trobar que reportés un llindar olfactiu per a un animal no humà, i després va mirar de trobar si podia trobar un llindar comparable per als humans.

Els resultats van demostrar que les seves comparacions inicials no eren clares. Els nassos humans són més sensibles que els de rates per trenta-un dels quaranta-un productes químics que s’han provat en ambdues espècies, per exemple. Els humans fins i tot superen els gossos detectant cinc dels quinze olors. La tradicional llibreta de text considera que els humans tenen un olfacte mal desenvolupat, diu Laska. No som tan desesperançats .

Si és així, per què fan servir els agents duaners en lloc de Boston per detectar contrabandistes? Per què no fem un seguiment dels nostres gossos pel parc tan fàcilment com ens fan un seguiment? Una part de la diferència pot ser que la majoria de les vegades, estem distrets pels nostres sentits de la vista i el so. Excepte per als investigadors de l’olfacte com jo, diu Laska, no som conscients constantment dels estímuls olorosos del nostre entorn. Per una cosa, simplement és més difícil posar-hi atenció. a olors que a mirades o sons. Si busqueu la cara d’un amic en una multitud o escanegeu una prestatgeria per a un títol en concret, la vostra visió està centrada en un punt concret de l’espai. De la mateixa manera, quan intenteu escoltar una conversa enmig d’un sorprenent còctel de festa, us donareu la volta a l’orador i concentreu-vos en aquest mateix lloc. Aquest ajustat focus espacial ens ajuda a notar el que veiem i escoltem.

Per contra, normalment no centrem la nostra olor de la mateixa manera. Per descomptat, podeu enganxar el nas a una copa de vi o prendre un refredat a la part posterior d'un bolquer dels nens petits, però en els casos en què realment fem cas. Però no és la manera com solem utilitzar els nostres nassos. Durant la major part del dia, els nostres nassos no estan centrats en cap cosa particular. En canvi, sentim una barreja no diferenciada de tot el que passa al nostre voltant, l'equivalent olfactiu de la visió perifèrica sense res al centre del focus. Fins i tot quan intentem parar atenció a una determinada olor ¿Quina herba en aquesta salsa? Estudis demostren que no aconseguim res millor en detectar aquest objectiu.

Extret de FLAVOR: La ciència del nostre sentit més descuidat de Bob Holmes. Copyright © 2017 Bob Holmes. Amb permís de l’editorial, WW Norton & Company. Tots els drets reservats.

Popular Science es complau en oferir-vos seleccions de llibres nous i destacables relacionats amb la ciència. Si sou un autor o editor i teniu un llibre nou i emocionant que creieu que seria ideal per al nostre lloc web, poseu-vos en contacte! Envia un correu electrònic a

Podcast del Techathlon: proveu el nou Oculus Quest, les promeses de tecnologia trencades i les novetats tecnològiques de la setmana

Podcast del Techathlon: proveu el nou Oculus Quest, les promeses de tecnologia trencades i les novetats tecnològiques de la setmana

Els nassos robòtics podrien ser el futur del rescat de desastres, si poden foragitar els gossos de cerca

Els nassos robòtics podrien ser el futur del rescat de desastres, si poden foragitar els gossos de cerca

El nou disseny de Messenger de Facebook és una rara simplificació

El nou disseny de Messenger de Facebook és una rara simplificació