https://bodybydarwin.com
Slider Image

D'on sortirà la pròxima pandèmia? I com ho podem aturar?

2020

"per": [Ombler / Getty Images

Aquest article s’adapta al nou llibre de David Quammen, Spillover_, disponible ara. Podeu comprar-ho aquí._

Al juny del 2008, una dona holandesa anomenada Astrid Joosten va marxar dels Països Baixos amb el seu marit per a unes vacances d'aventura a Uganda. No va ser el primer viatge a Àfrica, però seria més conseqüent que els altres.

A casa de Noord-Brabant, Joosten, de 41 anys, treballava com a analista de negocis per a una empresa elèctrica. Tant ella com la seva esposa, directora financera, van gaudir d’escapar a Europa en escapades anuals. El 2002, havien volat a Johannesburg i, al sortir de l'avió, van sentir l'amor per Àfrica a primera vista. En viatges posteriors van visitar Moçambic, Zàmbia i Mali. El viatge a Uganda el 2008, reservat a través d’un viatge d’aventura, els permetria veure goril·les de muntanya a les terres altes del sud-oest del país, així com algunes altres formes de vida i cultures. Van treballar cap al sud cap al bosc Impenetrable de Bwindi, on resideixen els goril·les. Un dia, els operadors van oferir un viatge lateral, una opció, a un lloc anomenat Bosc de Maramagambo, on el principal atractiu era un lloc conegut com a cova de Python. Hi vivien pitons de roca africans, lúcids i continguts, que es van fer grans segons una dieta de ratpenats.

El marit de Joosten, més endavant el seu vidu, és un home de pell justa anomenat Jaap Taal, un company tranquil amb el cap rapat i les ulleres fosques i arrodonides. La majoria dels altres viatgers no els va agradar aquesta oferta de la cova Python, em va dir més endavant. "Però Astrid i jo sempre vam dir:" Potser vingueu aquí una vegada a la vostra vida i heu de fer tot el que pugueu. " Van dirigir-se al bosc de Maramagambo i després van caminar una milla més o menys, ascendint gradualment, fins a un petit estany. A prop, mig amagat per molsa i altres verdures, com l'ull d'un cocodril, amb prou feines es trobava una obertura baixa i fosca. amb el seu guia i un altre client van pujar a la cova.

El peu era dolent: pedregós, desigual i esvelt. L’olor també era dolça: afruitat i amarg. Penseu en un terribar saló de barres, tancat i buit, amb cervesa a terra a les tres de la nit. La cova semblava haver estat tallada per un rierol, o almenys haver canalitzat les seves aigües, i part de la roca de sobre s’havia esfondrat, deixant un pis. de còdols i runes gruixudes, un paisatge natural, recobert de guano com una gruixuda capa de glaç de vainilla. Va servir com a lloc principal per a la captació de fruites egípcies (Rousettus aegyptiacus), un quiròpter de mida corba molt estès i relativament abundant a Àfrica i Orient Mitjà. El sostre de la cova era gruixut amb ells: molts milers, agitats i escarmentats davant la presència d’intrusos humans, posicionant-se en moviment, alguns deixant-se lliures per volar i s’instal·len de nou. Joosten i Taal van mantenir el cap baix i van observar el seu pas, intentant no relliscar, disposats a posar una mà cap avall si calia. "Crec que així em va dir que Astrid es va contagiar." Crec que va posar la mà sobre un tros de roca, que contenia excrements d'un ratpenat, que estan infectats. I, per tant, la tenia a la mà: "Potser li va tocar la cara una hora després, o li va posar un dolç a la boca i així és com crec que la infecció hi havia."

Ningú no havia avisat a Joosten i Taal sobre els possibles perills d’una rateta de ratpenat africà. No sabien res d’un virus anomenat Marburg (tot i que havien sentit a parlar de l’Ebola). Només es van quedar a la cova uns 10 minuts. Van veure un pitó, gran i tòpid. Després van marxar, van continuar les vacances a Uganda, van visitar els goril·les de la muntanya, van fer un viatge en vaixell i van tornar a Amsterdam. Tretze dies després de la visita de la cova, a casa seva a Noord-Brabant, Joosten va caure malalt.

Ningú no havia avisat a Joosten i Taal sobre els possibles perills d’una rateta de ratpenat africà. Al principi, no semblava pitjor que la grip. Llavors, la seva temperatura pujava cada vegada més. Al cap d’uns quants dies, va començar a patir una fallida d’òrgan. Els seus metges, coneixent la seva època recent a l’Àfrica, sospitaven de virus Lassa o potser de Marburg. "Marburg va dir a Taal què és això?" El germà de Joosten la va mirar a Viquipèdia i li va dir: "El virus de Marburg: mata, pot ser un gran problema". De fet, es tracta d’un filovirus, el parent més proper als ebolavirus (dels quals hi ha cinc espècies, inclosa la més famosa, l’Ebola). Marburg va ser descobert per primera vegada el 1967, quan un grup de micos africans, importats a Marburg an der Lahn, a l'oest d'Alemanya, per a usos de recerca mèdica, van passar un desagradable nou virus als treballadors del laboratori. Cinc persones van morir. Durant les dècades posteriors, també ha tocat centenars d'africans, amb una taxa de mortalitat del cas fins al 90 per cent.

Els metges van traslladar Joosten a un hospital de Leiden, on va poder obtenir una millor atenció i aïllar-se dels altres pacients. Allà va desenvolupar una erupció i una conjuntivitis; es va hemorragiar. Va ser posada en coma induït, un moviment dictat per la necessitat de dosificar-la de manera més agressiva amb un medicament antiviral. Abans de perdre la consciència, encara que no fa gaire, Taal va tornar a la sala d’aïllament, va fer un petó a la seva dona i li va dir que bé, ens veurem d’aquí a uns dies. "Les mostres de sang, enviades a un laboratori a Hamburg, van confirmar el diagnòstic: Marburg. Es va agreujar. A mesura que els òrgans es van tancar, li mancava oxigen al cervell, va sofrir edema cerebral i, abans de molt temps, va ser declarada morta cerebral. va arribar la família que em va dir Taal. "Després van treure el tap, i ella va morir en pocs minuts."

* * *

Un cavall mor misteriosament a Austràlia i la gent que l’envolta cau malalta. Una carcassa de ximpanzés a l’Àfrica Central passa l’Ebola als pobladors que la fan caure i se la mengen. Un civet de palmeres, que es serveix en un restaurant Wild Flavors, al sud de la Xina, infecta un comensal amb una nova malaltia, que es propaga a Hong Kong, Toronto, Hanoi i Singapur, que finalment serà coneguda com a SARS. Aquests casos i d’altres, igualment esgarrifosos, no representen esdeveniments aïllats sinó un patró, una tendència: l’aparició de noves malalties humanes de la vida salvatge.

Els experts anomenen aquestes malalties zoonosis, cosa que significa infeccions animals que es vessen a les persones. Al voltant del 60 per cent de les malalties infeccioses humanes són zoonoses. En la seva majoria, resulten de la infecció per un dels sis tipus de patògens: virus, bacteris, fongs, protistes, prions i cucs. El més problemàtic són els virus. Són abundants, adaptables, no estan sotmesos a antibiòtics i només de vegades dissuasats per fàrmacs antivirals. Dins de la categoria viral hi ha un subgrup especialment preocupant, els virus de l’ARN. La SIDA és causada per un virus ARN zoonòtic.
Així va ser la grip de 1918, que va matar 50 milions de persones. L’ebola és un virus d’ARN, sorgit a Uganda aquest estiu després de quatre anys de relativa tranquil·litat. També hi ha Marburg, Lassa, Nil Oest, Nipah, dengue, ràbia, virus de febre groga i l'error SARS.

Durant la darrera mitja dotzena d’anys, he preguntat a científics i oficials de la salut pública sobre malalties, inclosos alguns experts mundials sobre l’Ebola, el SARS, els virus de ratpenat, el VIH-1 i el VIH-2 i l’evolució viral., la mateixa pregunta a dues parts: 1) Sorgirà una nova malaltia, en un futur proper, prou virulenta i transmissible per provocar una pandèmia capaç de matar desenes de milions de persones? i 2) En cas afirmatiu, com és i d’on ve? Les respostes a la primera part han variat des de potser a probablement. Les respostes a la segona s’han centrat en zoonoses, en particular els virus d’ARN. La perspectiva d’una nova pandèmia vírica, per a aquests professionals sobris, té molta llum. En parlen; hi pensen; fan plans de contingència en contra: el següent gran. Diuen que podria passar en qualsevol moment.

* * *

Per entendre el que va matar Astrid Joosten i per veure el seu cas en el context del següent gran, heu d’entendre com evolucionen els virus. Edward C. Holmes és un dels principals experts mundials en evolució viral. S'ubica a una oficina nua del Centre per a la dinàmica de malalties infeccioses, que forma part de la Universitat de l'estat de Pennsilvània, i discerneix els patrons de canvi viral examinant seqüències del codi genètic. És a dir, observa les llargues ratlles de les cinc lletres (A, C, T, G i U) que representen bases de nucleòtids en una molècula d’ADN o RNA, que es troben en ratlles poc pronunciables com si fos escrit per un ximpanzé maníac. L'oficina d'Holmes és ordenada i còmoda, equipada amb un escriptori, una taula i diverses cadires. Hi ha poques prestatgeries, pocs llibres, pocs arxius o papers. La sala d’un pensador. A l'escriptori hi ha un ordinador amb un gran monitor. De totes maneres, així va semblar quan vaig visitar-la.

A la part superior de l’ordinador hi havia un pòster que celebrava "la Virosfera que significa la totalitat de la diversitat viral a la Terra. Al costat hi havia un altre pòster, que mostrava a Homer Simpson com un personatge del famós quadre Nighthawks d'Edward Hopper. Homer està assegut al taulell del menjador amb un plat de bunyols. davant seu.

Holmes és un anglès, trasplantat a la central de Pensilvania des de Londres i Cambridge. Els seus ulls s’esborren lleugerament quan parla d’un fet crucial o d’una idea molesta, perquè bons fets i idees l’apassionen. El seu cap és rodó i, on encara no és calb, afaitat auster. Porta unes ulleres tènues amb un gros gruix de metall, i mentre sembla una mica sever, Holmes ho és sempre. És alegre i divertit, una ànima generosa i amant de conversar sobre el que importa: els virus. Tothom l’anomena Eddie.

"La majoria dels patògens emergents són virus RNA que em va dir, ja que ens vam asseure a sota dels dos pòsters. El RNA, en contraposició als virus de l'ADN, va dir, o bé a bacteris o a qualsevol altre tipus de patogen. Per dir que Eddie Holmes va escriure el llibre sobre això aquest tema no seria metafòric. Es titula The Evolution and Emergence of RNA Viruses, publicat per Oxford el 2009, i això és el que m’havia portat a la seva porta.

Va dir que hi ha una gran quantitat de virus ARN, que podria semblar augmentar la probabilitat que molts arribessin després dels humans. Virus de l’ARN als oceans, al sòl, als boscos i a les ciutats; Virus ARN infectant bacteris, fongs, plantes i animals. És possible que totes les espècies cel·lulars de la vida del planeta suportin almenys un virus ARN, tot i que no ho sabem del cert perquè acabem de mirar. Una ullada al seu cartell de la virosfera, que retratava l’univers dels virus coneguts com una pizza de colors vius, era suficient per donar suport a aquest punt. Va mostrar virus ARN que representaven almenys la meitat de les llesques. Però no són simplement habituals, va dir Eddie. També són molt evolucionables. Són proteïnes. S’adapten ràpidament.

Va explicar dos motius. No es tracta només de les altes taxes de mutació, sinó també del fet que la seva grandària de població és enorme. "Aquestes dues coses juntes significa que produireu un canvi més adaptatiu que va dir.

Els virus de l'ARN es repliquen ràpidament, generant grans poblacions de partícules víriques dins de cada host. Dit d'una altra manera, solen produir infeccions agudes, severes per poc temps i després desaparegudes. O ben aviat desapareixen o et maten. Eddie ho va anomenar "aquest tipus de rebombori". La infecció aguda també significa molta vessament vírica, com esternuts o tos, vòmits o sagnat o diarrea, que facilita la transmissió a altres víctimes. Aquests virus intenten desconcertar el sistema immune de cada host, prenent el que necessiten i avançant ràpidament, abans que les defenses del cos les puguin derrotar. (Els VIH són una excepció, mitjançant una estratègia més lenta.) La seva ràpida replicació i les altes taxes de mutació els proporcionen molta variació genètica. Una vegada que el virus de l'ARN ha aterrat en un altre hoste, de vegades fins i tot una altra espècie d'allotjament, aquesta variació abundant serveix bé, donant-li moltes possibilitats d'adaptar-se a les noves circumstàncies, siguin quines siguin les circumstàncies.

La majoria dels virus de l'ADN representen els extrems oposats. Les seves taxes de mutació són baixes i les seves mides de població poden ser petites. Les seves estratègies d’autoreputació "acostumen a anar per aquesta via de persistència que va dir Eddie. La persistència i el sigil. Es troben a la vista; s’esperen. S’amaguen del sistema immunitari en lloc d’intentar-lo endurir. Es mantenen latents i es mantenen dins de determinades cèl·lules, replicant-se. poc o res del tot, de vegades durant molts anys. Sabia que estava parlant de coses com la varicella zoster, un virus clàssic de l’ADN que comença la seva infecció d’éssers humans com a varicel·la i que es pot retrocedir, dècades més tard, com a teula. va dir que és que no es poden adaptar tan fàcilment a una nova espècie d'acollida, sinó que són massa estables, amagats, fidels al que ha funcionat en el passat.

L’estabilitat dels virus de l’ADN deriva de l’estructura de la molècula genètica i de com es replica: Utilitza l’enzim ADN polimerasa per reunir i revisar cada nova cadena. L'enzim emprat pels virus de l'ARN, d'altra banda, és "propens a errors segons Eddie." És només una polimerasa realment descarada que no corre la revisió, la retrocés ni la correcta col·locació errònia d'aquestes bases de nucleòtids de l'ARN, A, C, G, i U. Per què no? Com que els genomes dels virus de l'ARN són minúsculs, oscil·len entre uns 3.000 nucleòtids i uns 30.000, el que és molt inferior al que porten la majoria dels virus de l'ADN. "Es necessita més nucleòtids que Eddie va dir que un genoma més gran, més informació " es va fer un nou enzim que funcioni. "Un que funcioni tan ordenadament com ho fa l'ADN polimerasa.

Aquests casos representen un patró: l’aparició de noves malalties humanes de la vida salvatge. I per què són tan petits els genomes de l’ARN? Com que la seva autoreplicació està tan plena d’exactituds que, donada més informació per replicar, acumularien més errors i deixarien de funcionar. És una mena de problema amb els pollastre i els ous. Els virus de l'ARN estan limitats a genomes petits perquè les seves taxes de mutació són tan elevades i les seves taxes de mutació tan altes perquè estan limitades a genomes petits. De fet, hi ha un nom fantasiós per a aquest lligam: la paradoxa d’Eigen. Manfred Eigen és un químic alemany, un premi Nobel, que ha estudiat l'evolució de grans molècules autoreplicants. La seva paradoxa descriu un límit de mida per a aquestes molècules, més enllà del qual la seva taxa de mutació els dóna massa errors i deixen de replicar-se. Es moren. Els virus ARN, restringits, compensen la seva replicació propensa a errors produint poblacions enormes i aconseguint la transmissió precoç i sovint. Sembla que no poden trencar amb la paradoxa d'Eigen, però poden arrossegar-la fent que es produeixin la seva inestabilitat. Els seus errors de còpia proporcionen moltes variacions i la variació els permet evolucionar ràpidament.

"Els virus de l'ADN poden fer que els genomes siguin molt més grans, va dir Eddie. A diferència dels ARN, no estan limitats per la paradoxa d'Eigen. Fins i tot poden capturar i incorporar gens de l'amfitrió, cosa que els ajuda a confondre la resposta immune d'un hoste. Poden residir en una el cos durant períodes de temps més llargs, el contingut per aconseguir que es transmetin per modes de transmissió més lents, com ara la sexual i la mare a l’infant. "Els virus ARN no poden fer-ho." S'enfronten a un conjunt de límits i opcions diferents. les taxes de mutació no es poden reduir. Els seus genomes no es poden augmentar. "Estan enganxats".

Què feu si sou un virus bloquejat, sense seguretat a llarg termini, sense temps de desaprofitament, res a perdre i una alta capacitat d’adaptació a les noves circumstàncies? Ja havíem treballat fins al punt que més m’interessava. "Salten les espècies molt que va dir Eddie.

* * *

D'on salten? D’una espècie de primat a una altra, d’un rosegador a un altre, d’un animal de presa a un depredador, etc. Aquests salts es produeixen sovint en un aïllament tranquil dels boscos i altres hàbitats salvatges, i solen ser desapercebuts per la ciència. Però, de vegades, el salt es produeix en una persona que no és humana cap a un humà. Aleshores notem.

El tipus d'animal que allotja un virus determinat es coneix com el seu amfitrió. Podria ser un mico, un ratpenat, potser una rata. El virus viu dins del seu dipòsit, el virus viu tranquil, en una mena de treva a llarg termini, sense causar símptomes evidents. El pas d’un tipus d’amfitrió a un altre s’anomena sobreeixidor. Al nou amfitrió, la treva antiga no s'aplica. El virus pot tornar agressiu i virulent. Si el nou amfitrió és humà, tens una malaltia zoonòtica recent emergent.

El desbordament als humans, com va dir Eddie Holmes, es produeix més sovint entre els virus de l'ARN que d'altres insectes. Porta criatures com Lassa (enregistrada per primera vegada el 1969), Ebola (1976), VIH-1 (inferida el 1981, aïllada el 1983), VIH-2 (1986), Sin nombre (el famós hantavirus americà, 1993), Hendra (1994), grip aviària (1997), Nipah (1998), West Nile (1999), SARS (2003) i grip porcina (2009) a la vida de les persones. Marburg és una altra de les amenaces saltants, rares però dramàtiques en el seu impacte sobre els humans. Per què es produeixen, cada cop més freqüentment, aquests desperfectes en el que sembla una bateria de males notícies?

Per dir-ho en la seva forma més estreta: Les pressions i les pertorbacions ecològiques causades per l’home porten un contacte cada cop més amb els patògens animals amb les poblacions humanes, mentre que la tecnologia i el comportament humà estan estenent aquests agents patògens cada cop més àmpliament i ràpidament. És a dir, els brots de noves malalties zoonòtiques, així com la recurrència i la propagació d’antigues, reflecteixen coses que estem fent, més que no pas només ser coses que ens estan passant.

Hem augmentat la nostra població humana fins al nivell de set mil milions més. Anem en bon camí cap als nou mil milions abans que la nostra tendència de creixement s’apliqui. Vivim a altes densitats a moltes ciutats. Hem penetrat i continuem penetrant en els darrers grans boscos i altres ecosistemes salvatges del planeta, pertorbant les estructures físiques i les comunitats ecològiques d’aquests llocs. Ens hem tallat pel Congo. Hem tallat el camí per l'Amazones. Ens vam tallar camí per Borneo. Hem tallat el camí per Madagascar. Hem obert camí cap a Nova Guinea i el nord-est d’Austràlia. Agitem els arbres, de manera figurativa i literal, i cauen les coses. Matem i carnitzem i mengem molts dels animals salvatges que s’hi troben. Ens establim en aquests llocs, creant pobles, camps de treball, poblacions, indústries extractives, noves ciutats. Portem animals domesticats, substituint els herbívors salvatges per bestiar. Multipliquem el nostre bestiar a mesura que ens hem multiplicat, establint grans operacions a escala fabril que contenen milers de bestiar, porcs, pollastres, ànecs, ovelles i cabres. Exportem i importem bestiar, alimentat i engreixat amb dosis profilàctiques d’antibiòtics i altres drogues, a grans distàncies i a gran velocitat. Exportem i importem animals salvatges com a mascotes exòtiques. Exportem i importem pells d’animals, carn de matoll contraban i plantes, algunes de les quals porten passatgers microbis ocults. Viatgem, movent-nos entre ciutats i continents fins i tot amb més rapidesa que el nostre bestiar transportat. Visitem temples de mico a Àsia, mercats vius a l'Índia, pobles pintorescs a Amèrica del Sud, llocs arqueològics polvoritzats a Nou Mèxic, poblacions lactes dels Països Baixos, coves de ratpenats a l'Àfrica oriental, carreres a Austràlia: respirar l'aire, alimentar els animals, tocar. coses, donant la mà als veïns, i després saltem als nostres avions i volem cap a casa. Proporcionem una oportunitat irresistible per als microbis emprenedors per la ubiqüitat i el volum i la massa del nostre cos humà.

Tot el que s’esmenta s’engloba dins d’aquesta rúbrica: l’ecologia i la biologia evolutiva de les malalties zoonòtiques. Les circumstàncies ecològiques ofereixen oportunitat de brollar. L'evolució s'aprofita de les oportunitats, explora les possibilitats i ajuda a convertir els desemborsaments en pandèmies. Però "ecologia" i "biologia evolutiva" sonen com la ciència, no la medicina o la salut pública. Si les zoonosis de la vida salvatge representen una amenaça tan important per a la seguretat global, què cal fer? Aprèn més. Els virus de l'ARN són a tot arreu, segons ha advertit Eddie Holmes, i la ciència només n'ha identificat una fracció. Menys encara s’han localitzat als seus hostes d’embassament, aïllats de la naturalesa, cultivats al laboratori i estudiats sistemàticament. Fins que no s’hagin aconseguit aquests passos, els virus en qüestió no es poden combatre amb vacunes i tractaments. Aquí és on arriben els científics de camp i laboratoris –ecologistes veterinaris, epidemiòlegs, filogeneticistes moleculars i viròlegs de laboratori–. Si entenem com funcionen les zoonoses, hem de trobar aquests insectes al món, fer-los créixer en cultius cel·lulars. de forma antiga, mirar-los en la carn, seqüenciar els genomes i situar-los dins dels arbres familiars. Està passant, en laboratoris i en llocs de tot el món; però no és una tasca senzilla.

* * *

Astrid Joosten no va ser l'única persona que va morir durant els darrers anys a Marburg. El 2007, un any abans de la seva visita a Uganda, es va produir un petit brot entre els miners aproximadament a la mateixa zona. Només quatre homes van resultar afectats, dels quals un va morir. Tots ells van treballar en un lloc anomenat Cova Kitaka, a l'extrem sud-oest d'Uganda.

Per què es produeixen aquests fluxos, cada cop més freqüentment, en el que sembla un maleter de notícies? Poc després de la notícia de l’aflicció es va produir, l’agost de 2007, un equip de resposta internacional va convergir a Uganda per ajudar i col·laborar amb el Ministeri de Salut de Uganda. . El grup va incloure científics dels centres per al control i la prevenció de malalties (CDC) a Atlanta, l’Institut Nacional de Malalties Transmissibles (NICD) a Sud-àfrica i l’Organització Mundial de la Salut (OMS) a Ginebra. Del CDC hi havia Pierre Rollin, un expert en filovirus i els seus impactes clínics. Amb ell, d'Atlanta, havien vingut Jonathan Towner, Brian Amman i Serena Carroll. Pierre Formenty havia arribat de l’OMS; Bob Swanepoel i Alan Kemp de la NICD havien volat des de Johannesburg. Tots ells tenien una àmplia experiència amb l’Ebola i Marburg, obtinguts de manera diversa mitjançant respostes de brots, investigacions de laboratori i estudis de camp.

La cova va servir com a lloc de posada a punt per uns 100.000 individus del ratpenat egipci, aleshores un primer sospitós com a reservori de Marburg. Els membres de l’equip, que portaven vestits de Tyvek, botes de goma, ulleres, respiradors, guants i cascos, havien estat mostrats a l’eix per part de miners, que com de costum eren vestits només amb calçotets, samarretes i sandàlies. Guano va tapar el terra. Els miners van aplaudir les mans per escampar ratpenats amb pica-pica mentre anaven. Els ratpenats, en pànic, van sortir corrents. Es tractava d’animals importants, cadascun amb una envergadura de dos peus, no tan gran i pesada com alguns ratpenats de fruita, però encara desconcertant, sobretot amb milers que t’enfonsen en un estret túnel. Abans que ho sàpiga, Amman havia quedat enganxat a la cara per un ratpenat i li havia tallat una cella. Towner també ha estat colpejat. Els ratpenats de fruita tenen llargues miniatures afilades. Més tard, a causa del tall, Amman obtindria un tret postexposició contra la ràbia, tot i que Marburg era una preocupació més immediata. "Sí, va pensar que aquest podria ser un lloc realment bo per a la transmissió".

La cova tenia diversos eixos. L’eix principal feia uns vuit metres d’alçada. A causa de tota l’activitat minera, molts dels ratpenats havien canviat la seva preferència d’aposta "i es van refer al que vam anomenar eix de cobra que més tard em va dir Amman. L’eix va ser anomenat així perquè, va dir que allà hi havia una cobra de bosc negre. "

O potser un parell. Era un bon hàbitat fosc per a una serp, amb aigua i molts ratpenats per menjar. Els miners van mostrar a Amman i Towner a la cova i els van portar a una cambra que contenia un cos d'aigua bruna i tèrpia. A continuació, els companys locals van desaparèixer, deixant als científics a explorar pel seu compte. Van caure al costat del llac marró i van trobar que la cambra es ramificava en tres eixos, cadascun dels quals semblava bloquejat per l'aigua estant. Mirant aquests eixos, van poder veure molts ratpenats més. La humitat era alta i la temperatura potser 10 o 15 graus més calenta que fora. Les seves ulleres brillaven. Els seus respiradors es van enfonsar i no passaven gaire oxigen. Portaven pells i suaven, es van enganxar als seus vestits de Tyvek, que tenien ganes de portar una bossa d’escombraries i, ara, es convertien en "una mica bucle que va recordar Amman." Vam haver de sortir i refrescar-nos. excursió a Kitaka en farien diverses.

Un dia més tard, l'equip va investigar una cambra ombrívola i remota que van anomenar Gàbia. Era allà on un dels quatre miners infectats havia treballat just abans que es posés malalt. Aquesta vegada, Amman, Formenty i Alan Kemp, de la NICD, es van dirigir als recessos més llunyans de la cova. La gàbia en si només es podia entrar arrossegant-se per un forat baix a la base d'un mur que corria sota una porta del garatge que no estava tancada. Amman és un home gran, de sis peus-tres i 220 lliures i, per a ell, la bretxa era una força estreta; el casc es va enganxar i va haver de tirar-lo per separat. "Va sortir a aquest tipus de cambra cega que va dir i el primer que veus són només centenars d'aquests ratpenats morts."

Eren ratpenats de fruites egipcis, la criatura d’interès, deixats en diverses etapes de momificació i putrefacció. Un munt de ratpenats líquids i morts semblava un mal signe, cosa que podria invalidar la hipòtesi que Rousettus aegyptiacus podria ser un amfitrió dels embassaments de Marburg. Si aquests ratpenats haguessin mort de Marburg, la sospita canviaria a un altre lloc a un altre ratpenat o potser un rosegador o una paparra o una aranya? Es podria haver d’investigar aquells altres sospitosos. Pessigolles, per exemple: hi havia un munt en els avencs que hi havia a prop dels panells de ratpenat, esperant la possibilitat de beure una mica de sang.

Els homes anaven a treballar, col·leccionant. Van embotellar ratpenats morts en bosses. Van agafar uns ratpenats vius i també els van emportar. A continuació, de nou a les panxes, es van estirar per la bretxa baixa. "Em va dir que va lamentar Amman." Probablement no ho tornaria a fer mai més. Un petit accident, una gran roca s'enrotlla, i ja està. Està atrapat. Uganda no és famós pels seus equips de rescat de mines ".

Al final d’aquest viatge de camp, els científics havien recollit uns 800 ratpenats. Els van disseccionar i van prendre mostres de sang i teixit. Aquestes mostres es van tornar a Atlanta, on Towner va participar en els esforços del laboratori per trobar rastres de virus de Marburg. Un any després va aparèixer un escrit, escrit per Towner, Amman, Rollin i els seus col·legues de l’OMS i de la NICD, que anunciava uns resultats importants. L'equip no només va detectar anticossos contra Marburg i fragments de l'ARN de Marburg, sinó que també va fer una cosa més difícil i convincent. Van trobar virus vius.

Treballant en una de les unitats de nivell bioseguretat de CDC (el nivell més alt de seguretat de contenció dels patògens), Towner i els seus col·laboradors havien aïllat viable, replicant el virus de Marburg de cinc ratpenats diferents. A més, les cinc soques de virus eren genèticament diverses, cosa que suggereix una història extensa de presència viral i evolució en ratpenats de fruites egípcies. Aquestes dades, més el fragment d’ARN, constituïen una forta evidència que la ratapinyada és un dipòsit si no és el dipòsit del virus de Marburg. El virus està definitivament allà, infectant al voltant d’un 5 per cent de la població de ratpenats en un moment determinat. Per tant, dels 100.000 ratpenats estimats a Kitaka, doncs, l'equip podria dir que uns 5.000 ratpenats infectats amb Marburg sortien de la cova cada nit.

Un pensament interessant: 5.000 ratpenats infectats passen a sobre. On anaven? A quina distància es troben els arbres fruiters? Quin bestiar o petits jardins es van trencar a mesura que anaven? L'amplària de la possible transmissió és incalculable. I l’agregació de Kitaka, Towner i els seus coautors van afegir només una de moltes d’aquestes poblacions rupestres a tot Àfrica ".

* * *

Els perills que presenten les zoonosis són reals i greus, però el grau d’incerteses també és alt. No hi ha esperança en l'infern, per exemple, com em va dir un gran expert en grip, de predir la naturalesa i el calendari de la pròxima pandèmia de la grip. Massa factors varien aleatòriament o gairebé aleatòriament en aquest sistema. La predicció, en general, pel que fa a totes aquestes malalties, és una proposta tènue, més propensa a generar falsa confiança que la intel·ligència actuable.

Però la dificultat de predir amb precisió no ens obliga a romandre cecs, sense preparar-nos i fatalistes davant les malalties zoonòtiques emergents i que es recuperin. Tal com va dir un expert, l’alternativa pràctica a l’assetjament calmant és "millorar la base científica per millorar la preparació". Per "la base científica" va significar la comprensió de quins grups de virus han de veure, les capacitats de camp per detectar abocaments en llocs remots abans que esdevinguin brots regionals, les capacitats organitzatives per controlar els brots abans que esdevinguessin pandèmies, a més de les eines i habilitats del laboratori per reconèixer els virus coneguts amb rapidesa, caracteritzar els nous virus gairebé tan ràpidament, i crear vacunes i teràpies sense gaire retard. Si no podem predir una pròxima pandèmia de grip o qualsevol altre virus nou emergent, almenys podem estar vigilants; podem estar ben preparats i ràpidament per respondre; podem ser enginyosos i científicament sofisticats en les formes de la nostra resposta.

En bona mesura, aquestes coses ja s’estan fent. L'OMS, el CDC, i altres agències nacionals i internacionals, han creat xarxes i programes ambiciosos per abordar el perill de malalties zoonòtiques emergents. Per la preocupació pel potencial de "bioterrorisme, fins i tot el Departament de Seguretat Nacional dels EUA i l'Agència de Projectes de Recerca Avançada en Defensa (DARPA, el lema del qual és" Crear i Prevenir la Sorpresa Estratègica ") del Departament de Defensa dels Estats Units tenen les seves mans a la barreja. Aquests esforços porten noms i acrònims com el Global Outbreak Alert and Response Network (GOARN, de l’OMS), Prophecy (de DARPA), el programa Emerging Pandemic Amenaces (EPT, de USAID) i la Special Pathogens Branch (SPB, de la SG). CDC), que semblen plaques de caldera programàtiques, però que alberguen algunes persones dedicades que treballen en llocs de camp on es produeixen abocaments i asseguren laboratoris on es poden estudiar ràpidament nous patògens. Organitzacions privades com EcoHealth Alliance (dirigides per un antic paràsit anomenat Peter Daszak) També heu abordat el problema. "Arribeu a aquesta habitació cega i el primer que veieu són només centenars d'aquests ratpenats morts." Hi ha una organització intrigant anomenada Global Viral (GV), c revalorat per un científic anomenat Nathan Wolfe [que va guanyar un premi Popular Science Brilliant Ten el 2005] i finançat en part per Google. El GV recull mostres de sang en petits pegats de paper de filtre procedents de caçadors de carn de matolls i altres persones de l’Àfrica tropical i Àsia i filtra les mostres de nous virus, en un esforç sistemàtic per detectar abocaments i aturar la pròxima pandèmia abans que comenci a propagar-se. A l'Escola de Salut Pública de Mailman, part de la Universitat de Columbia, els investigadors del laboratori Ian Lipkin estan desenvolupant noves eines de diagnòstic molecular. Lipkin, format com a metge i biòleg molecular, anomena el seu més gran "descobriment de patògens" i utilitza tècniques com la seqüenciació d'alt rendiment (que pot seqüenciar milers de mostres d'ADN de manera ràpida i barata), MassTag-PCR (identificador segments del genoma amplificat per espectrometria de masses) i el sistema de diagnòstic GreeneChip, que pot seleccionar simultàniament milers de patògens diferents. When a field biologist takes serum from flying foxes in Bangladesh or bleeds little bats in southern China, some of those samples go straight to Lipkin.

These scientists are on alert. They are our sentries. They watch the boundaries across which pathogens spill. When the next novel virus makes its way from a chimpanzee, a bat, a mouse, a duck, or a macaque into a human, and maybe from that human into another human, and thereupon begins causing a small cluster of lethal illnesses, they will see it we hope they will, anyway and raise the alarm.

* * *

During the early 20th century, disease scientists from the Rockefeller Foundation and other institutions conceived the ambitious goal of eradicating some infectious diseases entirely. They tried hard with yellow fever, spending millions of dollars and many years of effort, and failed. They tried with malaria and failed. They tried later with smallpox and succeeded. Per què? The differences among those three diseases are many and complex, but probably the most crucial one is that smallpox resided neither in a reservoir host nor in a vector, such as a mosquito or tick. Its ecology was simple. It existed in humans in humans only and was therefore much easier to eradicate. The campaign to eradicate polio, begun in 1998 by WHO and other institutions, is a realistic effort for the same reason: Polio isn't zoonotic. Eradicating a zoonotic disease, whether a directly transmitted one like Ebola or an insect-vectored one such as yellow fever, is much more complicated. Do you exterminate the pathogen by exterminating the species of bat or primate or mosquito in which it resides? Not easily, you don't, and not without raising an outcry. The notion of eradicating chimpanzees as a step toward preventing the future spillover of another HIV would provoke a deep and bitter discussion, to put it mildly.

That's the salubrious thing about zoonotic diseases: They remind us, as St. Francis did, that we humans are inseparable from the natural world. In fact, there is no "natural world it's a bad and artificial phrase. There is only the world. Humankind is part of that world, as are the ebolaviruses, as are the influenzas and the HIVs, as are Marburg and Nipah and SARS, as are chimpanzees and palm civets and Egyptian fruit bats, as is the next murderous virus the one we haven't yet detected. And while humans don't evolve nearly as fast and as variously as an RNA virus does, we may—let me repeat that word, may—be able to keep such threats at bay, fighting them off, forestalling the more cataclysmic of the dire scenarios they present, for one reason: At our best, we're smarter than they are.

_David Quammen lives in Bozeman, Montana, and can be found on Twitter, @DavidQuammen.

Buzz Aldrin es va colpejar a terra a la lluna (i altres 11 fets d'Apollo)

Buzz Aldrin es va colpejar a terra a la lluna (i altres 11 fets d'Apollo)

Els victorians es preocupen dels llibres com els preocupem pels iPhones

Els victorians es preocupen dels llibres com els preocupem pels iPhones

Un 82 per cent de descompte d’un carregador sense fils i altres ofertes que hi ha actualment

Un 82 per cent de descompte d’un carregador sense fils i altres ofertes que hi ha actualment