https://bodybydarwin.com
Slider Image

On hem de buscar els bessons terrestres?

2020

La qüestió de com i on va sorgir la vida a la Terra és un trencaclosques massivament complex. Les peces del trencaclosques, les proves físiques del que va passar realment, ja fa temps que s’han esvaït. Els millors biòlegs que poden fer és intentar reconstruir com podrien haver semblat les peces i com podrien haver-se ajuntat. Tots els avenços en els estudis d’origen de la vida fins ara han estat un pas important però molt petit cap a una explicació convincent de com va passar realment. Pot ser que la vida sigui inevitable, tenint en compte les condicions adequades, segons pensava Sagan. També pot ser que la vida sigui terriblement, molt poc probable que passi, fins i tot en les millors circumstàncies. El fet que la vida a la Terra sobrevisqui en tants ambients tan durs, a més, no demostra que la vida sorgeixi fàcilment. Només demostra que la vida es pot adaptar com una bogeria després que sorgeixi.

Per tant, si sou pessimistes, podríeu concloure que la recerca de la vida extraterrestre podria resultar infructuosa. Si necessiteu municions addicionals per reforçar el pessimisme, podeu fer una ullada al llibre Rare Earth publicat pel paleontòleg Peter Ward i l’astrònom Don Brownlee el 2000. Els autors avancen una sèrie d’arguments per suggerir que, si bé la vida pot ser habitual en el La Via Làctia és molt rara el tipus de vida avançada que ens agradaria trobar. Cada argument per si sol sona força convincent; agrupats, al principi, semblen devastadors.

Si Júpiter no existís, obtindríem 10.000 cometes més a la Terra.

Preneu Júpiter, per exemple. Si el nostre planeta més gran hagués girat cap al Sol per convertir-se en un Júpiter calent, probablement hauria interromput l'òrbita terrestre. Però si no tinguéssim Júpiter, també podria ser un problema. Ward i Brownlee argumenten que la raó és que Júpiter protegeix la Terra dels impactes dels cometes. Els cometes són originaris del sistema solar exterior, i la majoria s’hi queden. Tanmateix, quan un cau cap al Sol, gairebé sempre és llençat per Júpiter abans que pugui arribar a prop de la Terra. L’astrònom George Wetherill va demostrar fa dècades que si Júpiter no existís, obtindríem unes deu mil vegades més cometes esqueixats a la Terra que nosaltres, cosa que no és bona per a l’aparició i evolució de qualsevol cosa més avançada que els bacteris.

Ward i Brownlee també assenyalen que la nostra Lluna és molt més gran en relació a la Terra que qualsevol parella planeta-lluna del sistema solar. És tan massiva que la seva gravetat ajuda a estabilitzar la inclinació de la Terra. Mart, les llunes de les quals són minúscules, es mou una cosa com una tapa que està a punt de caure. Sense la Lluna, el nostre planeta faria el mateix, fent que les temporades siguin altament inestables i dificultant la adaptació de plantes i animals.

I després hi ha tectònica de plaques, que recicla l'escorça terrestre de nou a l'interior durant centenars de milions d'anys. Aquest procés també recicla el diòxid de carboni després que s’uneixi químicament a les roques superficials, procurant que l’atmosfera no pateixi un efecte hivernacle desgastat, convertint el nostre planeta en una caseta com Venus. De tots els cossos rocosos del sistema solar, només la Terra té tectònica de plaques, de manera que probablement és rar a l’univers. I hi ha un camp magnètic terrestre, que ens protegeix de partícules energètiques que surten del Sol o de l'espai profund. I aleshores ... bé, n’hi ha prou amb dir que la Terra rara fa una lectura sobrenyable.

Ho fa, és a dir, fins que parli amb Jim Kasting. "Molta gent va llegir [ Terra rara i es va creure que em va dir durant una conversa en un restaurant vietnamita de Seattle". Crec que van vendre moltes còpies perquè va ser el anti Carl Sagan. Va fer una crida a la gent que no volia creure tota aquesta línia de coses que Carl venia venent ".

Descarta la idea que la vida es limita a la superfície d’un planeta i, de sobte, tens molts més llocs on mirar.

Un a un, Kasting va abordar els arguments de la Terra rara i va deixar clar que no estava impressionat. Per exemple, va dir, és cert que si eliminessis la Lluna, l’inclinació de la Terra s’abandonaria caòticament. Però si la Terra giraria més ràpidament (si el dia duraria dotze hores més que vint-i-quatre), el caos desapareixeria. "Així que haureu de preguntar a Kasting, què velocitat giraria la Terra si no tinguéssiu la Lluna? I això és complicat." En definitiva, Ward i Brownlee plantegen un argument plausible, però difícilment definitiu.

També és cert, continua Kasting, que Júpiter protegeix la Terra dels impactes de les cometes. Però, realment, augmenta les probabilitats que ens sorprenen els asteroides. Això és degut a que el cinturó d’asteroides només és Sunward de Júpiter, de manera que és relativament fàcil per al planeta gegant incloure un tros de roca de muntanya en una òrbita que creua la Terra. "Sembla que Kasting escriu al seu llibre de 2010 How to Find a Habitable Planet on dedica un capítol complet a presentar contraarguments a Rare Earth que tenir un planeta de la mida de Júpiter ... és una benedicció mixta."

Pel que fa a la tectònica de plaques, va dir, Venus és l’únic altre planeta del nostre sistema solar, a més de la Terra prou gran com per tenir-les en primer lloc (un planeta més petit que Venus s’hauria refredat fins ara, així que no tindria la semi -molta roca que permet lliscar els continents). Però Venus no té l’aigua que necessitarà per lubrificar el moviment de les plaques de la crosta, cosa que podria ser que, malgrat la mida adequada, no tingui tectònica de plaques. Dels dos planetes que podrien tenir tectònica de plaques, un d'ells ho fa i Kasting no veu cap raó per suposar que Venus és d'alguna manera típica dels exoplanetes mentre que la Terra no ho és.

Probablement hi ha vida arreu.

El tema de fons, va dir, és que "hi ha moltes coses que no sabem, de manera que fem conjectures. En última instància, si podem fer TPF i fer el seguiment de missions post-TPF, descobrirem què passa, i on. Sóc un optimista que ha admès. "Estic d'acord amb Carl Sagan. Crec que probablement hi ha vida arreu i probablement hi ha altres éssers intel·ligents. No sóc tan bo en especular com ell ".

Hi ha una altra raó per la qual es pot inclinar cap a l’optimisme. El concepte de zona habitable s'aplica si assumiu que la vida es limita a la superfície d'un planeta. Si descarteu aquesta suposició i considereu els llocs on les condicions són favorables a la superfície, de sobte teniu molts més llocs on mirar. Al nostre sistema solar propi, la Terra té l’única superfície habitable, però els científics planetaris pensen que la superfície marciana també seria habitable. El novembre de 2011, la NASA va llançar el seu gran rover més capaç cap a Mart, on la Curiosity de sis rodes, de mida SUV, s'experimentarà, entre altres coses, al sòl marcià per buscar productes químics orgànics (però no, en aquesta missió, per la vida mateixa).

Les condicions adequades per a la vida també podrien existir en mons encara més exòtics. Els astrònoms saben des de fa anys que la lluna de Júpiter Europa i la lluna de Saturn Enceladus tenen ambdues aigües subterrànies. L'energia per evitar que el primer es congeli sòlid cap al nucli prové de la pressió de marees, ja que orbita a través del potent camp gravitatori de Júpiter; La font de calor d’Enceladus és un misteri. Més recentment, els teòrics van suggerir que fins i tot Plutó podria abrigar aigua líquida, a més de cent quilòmetres per sota de la seva superfície gelada, la calor en aquest cas que prové de la descomposició del potassi radioactiu. Pel que fa a molècules de carboni complexes, són abundants en els cossos dels cometes i els asteroides, que fa milers d’anys que s’han estavellat a les llunes i als planetes exteriors.

Un altre motiu versemblant d’optimisme neix del fet que l’univers no està obligat a seguir la regla de la "vida tal com la coneixem". El carboni és abundant a la Via Làctia i es combina fàcilment amb altres àtoms per formar les molècules orgàniques elaborades que subjeuen tota la biologia terrestre. L’aigua també és abundant i actua com a dissolvent polivalent. Per tant, no és absurd pensar que la vida basada en el carboni pot ser universal i és exactament el que haurien de cercar els astrobiòlegs.

Extracte amb el permís de Mirror Earth: la cerca del nostre planeta bessó (Walker i Companyia) avui. Michael D. Lemonick és un escriptor principal de Climate Central, Inc. i un antic escriptor de personal per a Time . Mirror Earth és el seu cinquè llibre. Compreu-ho aquí.

El mutant nuclear continua evolucionant

El mutant nuclear continua evolucionant

Els nous horitzons resoldran aviat un misteri sobre un objecte que passava a mil milions de quilòmetres per sobre de Plutó

Els nous horitzons resoldran aviat un misteri sobre un objecte que passava a mil milions de quilòmetres per sobre de Plutó

Megapíxels: L'huracà Florència fa el sol per arribar a la costa est en aquesta èpica foto de satèl·lit

Megapíxels: L'huracà Florència fa el sol per arribar a la costa est en aquesta èpica foto de satèl·lit