https://bodybydarwin.com
Slider Image

Les 5 coses més sorprenents que hem après de la missió Cassini de la NASA

2022

Després de 20 anys, milers de fotos magnífiques, i molta ciència, la nau espacial Cassini està a punt per retirar-se. Però no hi haurà dies de relax a la platja per aquesta vella nau espacial; en lloc d'això, s'apagarà en un cop de glòria. Més concretament, la NASA té previst planificar-lo a l'atmosfera de Saturn, on es fonrà i es vaporitzarà.

L’última cerca de Cassini comença el diumenge 23 d’abril, ja que la nau espacial inicia un últim joc d’òrbites cap a l’espai entre Saturn i els seus anells. Després d’haver completat 22 passades per aquest territori no encarrilat, submergint els dits dels peus a la part alta de Saturn, Cassini es posarà a l’atmosfera i morirà el 15 de setembre.

Encara ens queden uns mesos per gaudir de les fotos i dades que Cassini continuarà retransmetent, i la nau espacial encara té alguns descobriments a la màniga. Però, a mesura que la missió s’acosta al final, repassem tot allò que aquesta nau espacial ha aconseguit al llarg dels anys.

La lluna de Saturn, Iapetus va desconcertar als astrònoms a la dècada de 1600, ja que a vegades semblava que desapareixia. Amb el temps, es van adonar que un costat era fosc del carbó, mentre que l’altre és tan blanc com la neu. La seva estranya va inspirar a Arthur C. Clarke a amagar un monument alienígena al costat fosc d'Iapetus el 2001: A Odyssey Space.

Cassini, que es trobava a les 1.000 milles de la lluna del yin-yang, va ajudar a descobrir d'on prové aquesta característica coloració. Iapetus està clarament bloquejat amb Saturn, el que significa que un sol costat de la lluna s'enfronta mai al gegant del gas. Això vol dir que, quan orbita, un altre costat sempre es mira cap endavant. Com els insectes del parabrisa d'un cotxe, les restes dels anells i les llunes de Saturn es posen a la cara de la lluna creant una fosca coloració. Al seu torn, el costat més fosc s’escalfa amb més facilitat, de manera que el seu gel es sublima constantment i es desplaça cap al costat blanc, on es diposita i aporta més brillantor.

Saturn té més de 50 llunes en òrbita i probablement d'altres que encara no han estat detectades ni confirmades. Cassini va ajudar a descobrir alguns d'aquests, entre ells: Anthe; la lluna Aegaeon; el preciós Daphnis, que es mostra aquí tallant un camí pels anells de Saturn; el metàfon en forma d’ou; Palena; i Polydeuces. La nau espacial també ens va oferir unes vistes increïbles de primer lloc de les altres llunes de Saturn, com Hyperion com una esponja i el Atlas en forma de bola.

Titan, la lluna més gran de Saturn, era bàsicament només una bola de boira abans que Cassini caigués la sonda Huygens allà el 2005. Des de la superfície, l'explorador robòtic va revelar un món que se sentia estranyament familiar: estava cobert en llacs i rius. Però en lloc de fluir amb aigua, aquells llacs i rius es van omplir d’hidrocarburs líquids.

Linda Spilker, científica del projecte Cassini, assegura que explorar Titan ha estat una de les parts preferides de la missió. "La il·lusió de veure com és de forma notable la superfície terrestre de Tità, amb els seus canals fluvials, i llacs i mar de metà, i per adonar-me que Tità té un cicle de metà similar al cicle de l'aigua aquí a la Terra, on es pot tenir núvols i pluja i omplir llacs, etc. "

No és un lloc com la llar —almenys per a nosaltres—, però, per la seva densa atmosfera i la seva superfície activa, els científics consideren que Titan és un dels llocs més importants per buscar la vida alienígena al nostre sistema solar. En lloc de basar-se en l’aigua, com som, qualsevol vida que pugui haver sorgit aquí probablement es basaria en metà, cosa que la fa molt aliena.

Abans de Cassini, els científics pensaven que aquesta petita i inigualable lluna seria un sòlid bloc de gel. Però algunes estranyes lectures del magnetòmetre de Cassini van enviar la nau espacial per aprofundir, i el que va trobar va ser increïble: els guèisers de cristalls d’aigua van esclatar al pol sud d’Enceladus, fent un salt sobre un oceà profund per sota de la pell de gel. I on hi ha aigua, hi ha un potencial de vida tal com la coneixem.

Cassini no va ser construït per buscar la vida, però els científics de la missió van poder recomposar alguns dels instruments de Cassini per tastar el contingut dels guèisers per intentar determinar si l'oceà interior és pràctic per a la vida. I fins ara sembla que és.

La immersió més profunda de la nau espacial a través del plomatge va detectar gas d'hidrogen enmig del vapor d'aigua. És probable que aquest gas provingui de les fuentes d’hidrotèrmia actives al fons oceànic d’Enceladus. I a la Terra, hi ha microbis que mengen hidrogen combinant-lo amb diòxid de carboni.

Cassini ens va demostrar que, amb aigua, menjar i calor, Enceladus té gairebé tots els ingredients necessaris per a la vida tal com la coneixem.

Saturn no es troba a la "zona habitable" del nostre sistema solar, la regió "habitable" al voltant d'una estrella on les condicions no són massa caloroses ni massa fredes perquè l'aigua es trobi a la superfície del planeta. Tot i això, Titan i Enceladus són considerats alguns dels llocs més importants per buscar vida aliena al nostre sistema solar.

Juntament amb la lluna Europa de Júpiter, que també pot tenir un oceà interior, les troballes de Cassini ens van ensenyar que realment no hi ha res com una zona de blocs d'or: la vida podria estar en qualsevol lloc.

"Realment hem vist un canvi de paradigma: un canvi en el nostre pensament sobre on es pot trobar la vida, en el nostre propi sistema solar o qualsevol sistema solar diu Spilker." Pensar que potser dins del nostre propi sistema solar hi podria haver aquests oceans. els mons eren que la vida podria haver començat completament independentment de la vida a la Terra ... Aquest ha estat un canvi molt important en el nostre pensament ".

El 26 d'abril, Cassini recorrerà l'espai entre Saturn i els seus anells per primera vegada. Si tot va bé i no cau en cap partícula errant de l’anell més íntim de Saturn, la nau espacial continuarà explorant aquesta nova regió fins a mitjans de setembre, potencialment enviant de nou informació sobre l’interior, la gravetat i el camp magnètic de Saturn. I, per descomptat, enviant boniques postals al llarg del camí.

El 12 de setembre, Titan donarà a Cassini un "petó de comiat, diu Spilker, gravitativament punxant la sonda per un camí que la deixa cap a l'atmosfera de Saturn. Allà, arribarà a la seva destrucció. La cremació de Cassini és necessària Es queda sense combustible. i la NASA no vol contaminar Titan o Enceladus amb microbis terrestres que encara poguessin aferrar-se a la seva superfície.

"Aquest és un final tan noble perquè Cassini diu que Spilker hauria de pensar a protegir aquests mons oceànics i a enviar dades científiques per a tots els últims segons un remuntador fins al final."

Tot i que encara no hi ha noves missions de Saturn sobre els llibres, el programa New Frontiers de la NASA estudia les propostes per tornar a Titan i Enceladus. La mateixa Spilker té una proposta en la combinació d’una nau espacial que passaria pel plomall d’Enceladus per buscar els últims ingredients que falten per a la vida.

Els científics analitzaran les dades de Cassini en els propers anys; sens dubte, el tresor conté encara més descobriments. I també hi pot haver alguns descobriments en el futur de la nau espacial.

"Queden 22 setmanes glorioses d'algunes de les parts més emocionants de la missió a venir, diu Spilker." Quan aneu a un lloc nou, no sabeu què hi trobareu. Podeu fer les vostres millors idees, però fins ara en aquesta missió, ens ha sorprès molt ".

SpaceX ha aterrat aquesta nit una peça totalment nova del coet Falcon 9

SpaceX ha aterrat aquesta nit una peça totalment nova del coet Falcon 9

Coneix el dissenyador que vol fer etiquetes de fruites amb sabó i salvar el món dels pals de pudor

Coneix el dissenyador que vol fer etiquetes de fruites amb sabó i salvar el món dels pals de pudor

'Pintar' formes a la foscor amb fotografies a exposició llarga

'Pintar' formes a la foscor amb fotografies a exposició llarga