https://bodybydarwin.com
Slider Image

Els científics descobreixen un altre planeta rocós que podria (potser) acollir vida aliena

2021

D’una banda, és difícil emocionar-se amb tots els exoplanetes terrestres que els astrònoms descobreixen quan sembla que en tenim un de nou (o set) als llibres cada mes. D'altra banda, bàsicament, descobrim nous exoplanetes terrestres cada mes.

El d'abril "és estranger?" l'entrada és LHS 1140b, un "super-Earth" descrit dimecres a la revista Nature . Les estadístiques bàsiques són: es troba a 39 anys llum a la constel·lació de Cetus (The Sea Monster, rawr), és poc menys que una i mitja de vegades més gran que la Terra (encara que és molt més densa, amb més de sis és la nostra massa) i orbita una feble estrella nana vermella.

"Aquest és l'exoplaneta més emocionant que he vist en l'última dècada, l'autor principal Jason Dittmann, del Centre d'Astrofísica Harvard-Smithsonian, va dir en un comunicat." Difícilment podríem esperar que un objectiu millor pogués realitzar una de les principals missions de la ciència. Cercar proves de vida més enllà de la Terra.

Les petites nanes vermelles s’han convertit en un gran punt focal per als astrònoms que caçaran planetes habitables. Durant molt de temps, els caçadors de planeta es van centrar en estrelles més grans semblants al nostre propi sol. Al cap i a la fi, només sabem d’un lloc on la vida ha evolucionat amb èxit, de manera que té sentit intentar trobar sistemes solars el més propers possible. És per això que els exoplanetes "semblants a la Terra" fan tòrrids també: es tracta de mons que els investigadors calculen que són rocosos, en funció de la seva massa i la seva distància de la seva estrella amfitriona (en contraposició als planetes massius fets amb gas), de manera que superfícies que no són totalment diferents a les pròpies del nostre planeta. En teoria, els mons rocosos que s’assenten a la "zona habitable" de la seva estrella, no tan propera a convertir-se en un rocós enrenou com Mercuri, però no tan allunyats que es congelen com Plutó, podrien mantenir l'aigua líquida, atesa l'atmosfera adequada. I sabem que l’aigua és un ingredient clau per a la vida, almenys tal com la coneixem.

Però en els darrers anys, les nanes vermelles han cridat més atenció. Els "bombetes tènues" de l'Univers són més abundants en el nostre coll de bosc que les estrelles semblants al sol, i també són més vells, cosa que significa que els planetes rocosos que allotgen han tingut molt temps per evolucionar un microbi o dos. La majoria de planetes rocosos al voltant de les nanes vermelles es creu que estan bloquejats de manera òptima (un costat del planeta sempre té cara al sol, mentre que l’altre està en foscor perpètua), però bé, els captaires no poden ser escollits.

Es creu que el LHS 1140b té almenys cinc mil milions d’anys (uns 500.000.000 anys més antics que la Terra), i el seu lloc és correcte al mig de les seves zones habitables d’estrelles: està deu vegades més a prop de la seva estrella que la Terra al sol, però, a causa de la natura diminutiva de les estrelles, només rep aproximadament la meitat de llum. Les joves nanes vermelles nanes emeten violents cops de radiació, que poden coure els seus planetes estretament més enllà de qualsevol esperança d’habitabilitat. Però, a causa de la mida i la densitat de LHS 1140b, els investigadors creuen que s'hauria refredat prou lent després de la seva formació per mantenir un gran oceà de magma durant milions d'anys. Pot ser que la constant sortida de vapor d'aquesta rentada de la roba fos suficient per mantenir humida l'atmosfera del planeta durant la joventut salvatge de l'estrella.

Dittmann i els seus col·laboradors creuen que el recent descobert exoplaneta és l’objectiu perfecte del pròxim llançament del telescopi espacial James Webb. Els científics podran examinar la llum al passar per l'atmosfera de LHS 1140b (suposant que en té una), cosa que els permetrà analitzar la seva composició química. L'equip ja té temps al telescopi, tot i que, alhora, continuarà observant el planeta mitjançant dades del Hubble i d'altres àmbits que ja funcionen.

Haurem d’esperar una estona abans de saber si LHS 1140b té alguna atmosfera per parlar, i molt menys una plena de molècules que causen la vida que cobren els astrobiòlegs. I fins i tot si hi ha tots els ingredients, fins i tot si hi ha totes les llums proverbials enceses, és molt possible que ningú no sigui a casa. I, tot i que, 39 anys llum és bàsicament el nostre pati a escala cosmològica, no hi ha cap manera que cap sonda visiti mai aquest món alienígena durant la nostra vida. Per sort, alguns dels millors candidats del món habitable són realment llunes dins del nostre propi sistema solar. Exoplanetes com LHS 1140b poden revelar secrets inestimables sobre com es formen els planetes i la freqüència amb què s’aconsegueix un paquet d’inici d’habitabilitat, però podeu estar ben segur que anirem a localitzar les nostres primeres formes de vida alienes molt més a prop de casa.

18 articles per una taula de nit perfecta

18 articles per una taula de nit perfecta

La setmana passada en tecnologia: un robot mort, la taula de surf de Tesla i les xarxes de difusió de les xarxes socials

La setmana passada en tecnologia: un robot mort, la taula de surf de Tesla i les xarxes de difusió de les xarxes socials

L’evaporació dels llacs podria ajudar al país, dia i nit

L’evaporació dels llacs podria ajudar al país, dia i nit