https://bodybydarwin.com
Slider Image

La nova missió de la NASA a Titan es busca la vida a tots els llocs adequats

2020

Les properes dècades podrien provocar una cascada de descobriments sobre la vida extraterrestre. La NASA va anunciar aquest dijous la seva decisió de posar-se a llum verda una libèl·lula, un drone octocòpter dissenyat per arrebossar els signes de la química que pot donar vida a la lluna més gran de Saturn, Titan. Combinada amb la missió Europa Clipper, que hauria de començar a orbitar la lluna de Júpiter uns quants anys abans que la Dragonfly s’acabi, l’agència espacial ens està donant el millor recorregut per trobar organismes aliens.

Si existeix la vida al nostre sistema solar fora de la Terra, probablement sigui en una lluna humida com aquestes dues. Però, tot i que Europa ens tempta amb un oceà subsuperficial, potser no tan diferent dels nostres embassaments antàrtics més profunds, que coneixem la vida microbiana, és un món gelat i amb un hàbitat a diferència del nostre. Tità, amb l'atmosfera més espessa de qualsevol lluna estudiada, és un dels cossos més semblants a la Terra que coneixem.

"Titan té tots els ingredients necessaris per a la vida", va dir Lori Glaze, directora de la Divisió Planetària de la Direcció de la Missió Científica de la NASA, durant una conferència de premsa el passat dijous. "Tenim l'oportunitat d'examinar les condicions que hi havia a la Terra primerenca quan es va formar la vida" o fins i tot les condicions, "va assegurar la vida actual".

El món no és un analògic perfecte per al nostre, però és molt més emocionant estudiar-lo. El que fa que Titan sigui familiar i aliè és el seu metà: a -290 ° F i sota la pressió d’una atmosfera més gruixuda que la de la Terra, el que experimentem com a gas existeix com a líquid que flueix. Aquest metà líquid en realitat es condensa a l’atmosfera per formar núvols, que fan la pluja. És igual que el cicle de l’aigua del nostre planeta, excepte sense aigua líquida. Les tempestes resultants han tallat llacs, rius i valls a la superfície, creant un terreny que els científics creuen que semblarà molt familiar.

El Titan també té molècules orgàniques, crucials per a l’evolució de la vida tal com la coneixem.

"Hi ha reaccions químiques que es produeixen [a l'atmosfera] que en realitat fan que es formin molècules orgàniques molt complexes i caiguin cap avall", va dir Curt Niebur, científic del programa principal de la NASA per a New Frontiers, en una conferència de premsa. "És gairebé com una neu lleugera que sempre es forma. I és aquest tipus de síntesi orgànica complicada el que realment desperta el nostre interès.

Dragonfly que no va guanyar semblava un petit drone al pati del darrere, però més aviat com un rover de Mars volador passarà 2, 7 anys fent un parell de dotze vols curts al voltant de Tità. El seu objectiu final és fer un recorregut total d’uns 108 quilòmetres, que és més lluny que tots els anteriors pilots combinats de Mart. Val la pena la caminada: la libèl·lula és una cosa interessant per al cràter d’impacte de Selk, on els científics creuen que els tres ingredients crucials per a la vida podrien haver-se complert. Hi ha evidència que va contenir una vegada l’aigua líquida, a més de les molècules orgàniques i l’energia (en forma de llum solar) que es troba en altres llocs de la superfície.

Tot i que no hi trobem signes de vida anteriorment existents, el cràter ens ofereix una oportunitat única de fer una ullada a les condicions químiques de la Terra quan la biologia va començar. La gran cosa de Titan és que és químicament similar a la Terra abans que la vida evolucionés, va dir Niebur. No podem tornem enrere en el temps a la Terra i aprenem lliçons sobre la química que va acabar provocant la vida, però podem anar a Titan i fer aquestes preguntes .

Niebur està especialment emocionat perquè la humanitat vegi imatges del vol de la Libèl·lula. La sonda Huygens de l'Agència Espacial Europea, que va atrapar Titan a l'any 2005 després de xat amb Cassini, va enviar belles fotografies cap a casa. De fet, Huygens i Cassini van proporcionar dades que guiaran el pla de missió de Dragonfly, i el drone farà la seva primera baixada no gaire lluny del lloc que ja hem vist. Però la libèl·lula donarà una visió molt millor. "Obtenirem l'experiència com si estiguéssim a cavall amb Dragonfly, fixant-nos en aquesta superfície tan aliena però familiar que tenen aquests rius i muntanyes, i crec que això serà només una experiència tremenda per al públic Niebur." Penseu que semblarà molt quan voleu sobre la Terra en un avió ".

També hi ha esperança que el presumpte oceà submarí de Titan pot arribar a ser prou alt per interactuar amb els seus altres ingredients que donen vida, cosa que obriria la possibilitat de viure algun tipus per sota de les fortes dunes de sorra i rius de metà.

"Estem absolutament emocionats", va dir la investigadora principal de la missió Elizabeth "Zibi" Turtle, que té la seva base al laboratori de física aplicada de la Universitat Johns Hopkins a Laurel, Maryland. "L'equip ha estat treballant tant des de fa anys en un conjunt de tots els diferents aspectes d'aquesta missió, i això té tant potencial per a la ciència."

La libèl·lula es llançarà el 2024 i arribarà a Titan el 2036, per la qual cosa els nostres somnis de jugar a la caixa de sorra de la Terra primerenca hauran d’esperar més temps. Però quan arribem a Titan, qualsevol cosa que aprenguem ens permetrà conèixer el joc de l’origen de la vida tal com la coneixem.

Una mirada interior al primer viatge en solitari fins al punt més profund de l’Atlàntic

Una mirada interior al primer viatge en solitari fins al punt més profund de l’Atlàntic

Com obtenir el millor quilometratge de gas possible

Com obtenir el millor quilometratge de gas possible

Els presets d’edició de fotos guanyen molts diners per als influencers, però és millor que facis el teu propi

Els presets d’edició de fotos guanyen molts diners per als influencers, però és millor que facis el teu propi