https://bodybydarwin.com
Slider Image

M’he buscat en centenars de coves submarines a la recerca de noves formes de vida

2020

Potser quan dibuixes un professor d’universitat que investiga, es tracta d’unes provetes i vasos o, potser, escorcollar manuscrits mostosos a una biblioteca poc il·luminada, o potser sortir al camp per examinar noves tècniques de cultiu o mètodes de cria d’animals. Totes són bones, sòlides investigacions i les felicito a totes.

Després hi ha el que faig: el submarinisme rupestre. Per estudiar la biologia i l’ecologia de les coves costaneres d’aigua salada i la fauna marina que les habiten, els meus socis de submarinisme rupestre i jo ens dirigim sota terra i sota l’aigua per explorar aquests ecosistemes únics i desafiants. Sovint anem a llocs que cap altre humà ha estat. Si bé els cims de les muntanyes més altes es poden veure des d’un avió o les profunditats del mar mapejades amb sonar, només es poden explorar les coves de primera mà.

A tot el món, d’Austràlia al Mediterrani, de Hawaii a les Bahames i a tot el Carib, he explorat més de 1.500 coves submarines d’aquest tipus durant els darrers 40 anys. L’experiència pot ser impressionant. Quan baixeu de 60 a 100 peus en una cova que té zero llum i fa 20 quilòmetres de longitud, mai no sereu què esteu a punt de veure a mesura que gireu el següent cantó.

El meu objectiu principal és cercar noves formes de vida, principalment crustacis blancs i sense ull, que s’adapten específicament a aquest entorn totalment fosc i pobre d’aliments. El submarinisme rupestre és una eina essencial en les nostres investigacions, ja que les coves interessades estan plenes d’aigua: normalment una capa d’aigua dolça o salobre a la superfície i després aigua salada a una profunditat de 10 a 20 metres o més.

No hi ha cap altra manera d’accedir a aquestes zones inexplorades que no pas enganxar-se als dipòsits de submarinisme i saltar-hi.

La llista d’allò que pot anar malament en una immersió rupestre podria completar el vostre planificador d’esdeveniments.

L'equip o la fallada de la llum, filtracions de dipòsits de submarinisme, línies de guia trencades, perdre's, col·lapse de la cova, cargol agrupat amb resultat de visibilitat zero, barreges de gas verinós et fas la idea.

Es tracta de treballs de camp que poden ser qüestió de vida o de mort. Al llarg dels anys he tingut algunes trucades estretes i, malauradament, he perdut diversos bons amics i investigadors en accidents de cova.

Per dir-ho suaument, les coves submarines poden ser molt hostils i imperdonables. Una d'aquestes cova el sistema del Diable al nord-centre de la Florida ha cobrat almenys 14 vides en els darrers 30 anys, i hi ha altres exemples en altres llocs de la Florida i de Mèxic.

La majoria de les vegades és l’error humà culpable, quan els submarinistes no segueixen les normes que haurien de tenir o no tenen formació i experiència essencials en el submarinisme rupestre.

La meva família s’ha acostumat a la idea que el que faig no sempre és passejar pel parc. Ells saben que des dels meus 69 anys, estimo la seguretat, estant preparat físicament i mentalment, i que em conformo religiosament amb la regla cardinal del submarinisme en cova que mai no us submergireu sols. Els meus companys i jo normalment anem a una cova amb equips de dos a tres submarinistes i ens cuidem constantment per veure si hi ha alguna cosa que no passi malament durant les nostres immersions, que solen durar uns 90 minuts, però poden arribar a durar fins a tres hores o més.

No només estem descobrint espècies noves, sinó també grups més elevats d'animals, inclosa una nova classe, ordres, famílies i gèneres, abans desconeguts de cap altre hàbitat del planeta. Alguns dels nostres animals acabats de tenir tenen parents pròxims que viuen en coves similars en marges oposats a l'oceà Atlàntic o fins i tot a l'extrem de la Terra (com les Bahames o Austràlia Occidental).

Si bé la majoria d’aquestes coves es formen en calcàries, també poden incloure tubs de lava inundats amb aigua de mar creats per erupcions volcàniques. Sorprenentment, els tipus d'animals similars habiten tots dos.

En els deserts de West Texas, el nostre equip va descobrir i explorar la cova submarina més profunda dels EUA, fins a arribar a una profunditat de 462 peus.

Els estudiants graduats del meu laboratori treballen un grup divers de preguntes. Estan descobrint la naturalesa dels processos quimiosintètics a les coves (com els microorganismes utilitzen l'energia a partir d'enllaços químics, en lloc de l'energia lumínica com en la fotosíntesi, per produir matèria orgànica) i la seva importància per a la xarxa d'aliments de la cova.

Altres estudiants estan examinant els registres de la història del nivell del mar de l’edat de gel que es conserven en els sediments rupestres, així com la presència d’arrels d’arbres que penetren a les coves submarines i la seva importància per al bosc tropical subjacent. Estem trobant proves que les espècies germanes d’animals rupestres de ribes oposades de l’Atlàntic es van separar l’una de l’altra fa uns 110 milions d’anys a mesura que els moviments de plaques tectòniques van iniciar l’obertura de l’Atlàntic, a més de determinar com afecten els factors ambientals i ecològics a l’abundància i diversitat d’animals en coves d’aigua salada.

La nostra investigació té implicacions importants, especialment pel que fa a espècies amenaçades i la protecció del medi ambient. Com que molts animals de cova només es produeixen en una sola cova i enlloc més a la Terra, la contaminació o la destrucció de les coves poden causar extincions d'espècies. Malauradament, la creació de moltes àrees protegides i reserves naturals no va tenir en compte les espècies rupestres.

Alguns descobriments poden ser completament imprevistos. Per exemple, quan seqüenciam ADN d’una varietat d’artròpodes, incloent crustacis i insectes, les dades donen suport a una relació de grups germans entre hexàpodes (els insectes) i els remeses, un petit i enigmàtic grup de crustacis marins que es troben exclusivament a les coves submarines. Això situa els remesos en una posició clau per comprendre l’evolució dels crustacis i dels insectes.

Fins i tot en aquesta etapa de la meva vida, mereixen la pena els riscos que pateixen les meves investigacions de submarinisme rupestre. És igual que el mantra de Star Trek que es fa realitat per anar a cap lloc on cap home no hagi passat abans. L’oportunitat de descobrir noves formes de vida marina, de veure formacions submarines mai vistes, vastes cambres, túnels interminables i profunds carmes, per nedar en algunes de les aigües més blaves i pures de la Terra Em prendré aquesta mena de la recerca i els seus reptes cada dia.

Sí, pot donar un nou significat a l’antiga línia sobre publicar o perdre a l´acadèmia. Però m’encanta, i t’ho diré amb tota honestedat, no puc esperar el meu proper viatge.

Tom Iliffe és professor de biologia marina a la universitat Texas A&M. Aquest article apareixia originalment a La conversa.

On trobar cotxes auto-conduïts a la carretera ara mateix

On trobar cotxes auto-conduïts a la carretera ara mateix

Un 20 per cent de descompte sobre un despertador digital Anker i altres ofertes emocionants que hi ha actualment

Un 20 per cent de descompte sobre un despertador digital Anker i altres ofertes emocionants que hi ha actualment

Com canvia l’oceà Pacífic el clima arreu del món

Com canvia l’oceà Pacífic el clima arreu del món