https://bodybydarwin.com
Slider Image

Com trobem asteroides abans que ens trobin

2022

Marco Tantardini va passar l'any 2010 somiant amb asteroides. Tantardini, amb una barba de 26 anys, que portava una jaqueta de cuir negre i conduïa una moto, Tantardini s’assemblava més a Hemingway en els seus últims anys que un espai abatible. Havia fet pràctiques a The Planetary Society i la NASA, però aquestes havien acabat. Havia obtingut un màster en enginyeria espacial, però no havia buscat feina tradicional. En canvi, a la casa dels seus pares a la ciutat italiana de Cremona, es va asseure a la mateixa habitació on feia créixer els deures i va redactar un pla per atrapar un asteroide. Va cridar la missió Sisyphus Victorios, i va creure que seria el següent salt gegant per a l'exploració humana.

A diferència del Sísif de la mitologia grega, que va ser condemnat a empènyer sense parar un boulder cap a un turó només per mirar-lo rodar cap avall, Tantardini va desenvolupar el que creia que era una estratègia d’èxit per moure una roca gegant per l’espai. Va preveure enviar una nau espacial en un viatge de diversos anys per interceptar un petit asteroide, de 10 metres o menys de diàmetre. L'embarcació la capturaria, possiblement amb una xarxa gegant, i la transportaria a una ubicació orbital estable a prop de la Terra. Amb la roca aparcada a quatre dies de viatge espacial, els astronautes tindrien la primera oportunitat de visitar, estudiar i, fins i tot, tocar un asteroide.

Per si sola, la visió de Tantardini sona quixòtica, la recerca improbable d’un somiador a l’atur. Però molts científics enginyers i enginyers estan ocupats en esbossar plans similars. El 2016, la NASA té la intenció de llançar OSIRIS-REx, una sonda robòtica que viatjarà a un asteroide de 500 metres d’amplada anomenat Bennu, recollir el sòl i la roca trencada i retornar les mostres a la Terra. El president Obama es va comprometre a enviar astronautes a fer el mateix cap al 2025. Diversos equips estan dissenyant diligentment embarcacions per detectar asteroides canalla i interceptar-los abans que arribin a la Terra. I dos grups d’empresaris, atrets per potencials milions de dòlars en minerals, han format recentment startups mineres d’asteroides. K. Ram Shriram, un inversor de Silicon Valley a la indústria de la brotació, diu que veu el mateix potencial que ho va fer en els primers dies de Google.

Tot i això, tots els plans, traslladar un asteroide pot oferir recompenses més riques. Trobar un objectiu adequat requerirà que els astrònoms cerquin amb més diligència els asteroides, un avantatge per a aquells preocupats per la defensa planetària. El fet de dipositar-lo als voltants de la Terra seria molt beneficiós per a científics i miners, cosa que els permetria examinar-lo de prop. Quan Tantardini va acompanyar Sisyphous Victorious, va ser el moment exacte per catalitzar la comunitat de ciències espacials al voltant d'un objectiu salvatge. Fins i tot va quedar impressionat per la distància que va arribar. "Quan intentes fer una cosa així, no penses en quina probabilitat és que diu. Simplement creus en la idea."

Chelyabinsk, una gran ciutat de l’oest de Rússia, va ser més coneguda per produir tractors i jugadors d’hoquei professionals fins al matí del 15 de febrer de 2013, quan un meteor de 19 metres d’amplada va cridar pel cel i va explotar amb la força de 500 quilos de TNT. . El meteor va generar una bola de foc moltes vegades més brillant que el sol, tan potent fins i tot va provocar cremades solars. L'onada de xoc va explotar les finestres i va assolar els residents dels seus peus i va ferir més de 1.200. L’objecte va ser el més gran per atacar la Terra en més d’un segle, i els científics no l’havien vist arribar. En lloc d'això, havien estat fixats en un asteroide encara més gran, el DA14 del 2012 de 45 metres d'ample, que el mateix dia va arribar a les 18.000 milles de la Terra de la Terra a la lluna.

Els esdeveniments van suposar un recordatori important que la humanitat viu enmig d'una bombolla de roques voladores, trossos de minerals i metàl·lics en forma de boles, patates i pins de bitlles que van des d’uns pocs peus fins a més de 100 quilòmetres d’amplada. Tal com explica Don Yeomans, el preeminent caçador d’asteroides de la NASA, aquestes roques són les peces sobrants i les peces que no es van agregar als planetes quan el sistema solar interior es va formar fa 4.600 milions d’anys.

Els asteroides que es troben a 28 milions de milles del nostre planeta es coneixen com a Objectes de Terra Pròxima o NEO. Hi ha milions d’ells, la majoria originats al cinturó principal entre les òrbites de Júpiter i Mart. Malgrat el seu hàbit ocasional de xafar contra el planeta Terra extirpar els dinosaures fa 65 milions d'anys i anivellar 800 milles quadrades de bosc siberià el 1908 pocs NEO havien estat identificats fins fa poc. Els astrònoms van descobrir el primer, Eros, el 1898; el 1960, n’havien identificat només 19 més. Va ser a finals dels noranta, amb l'arribada de la imatge digital i la cerca assistida per ordinador, que es va detectar realment la detecció. Els programes de cerca actuals descobreixen prop de 20 NEO a la setmana. Els astrònoms es van animar quan es va detectar el 10.000è el juny passat.

Els científics han trobat més del 90% dels 950 NEO estimats prou grans per acabar amb la civilització tal com la coneixem, aquells d’un quilòmetre d’amplada o més. Malauradament, només tenen vista sobre el 40 per cent dels 15.000 NEO estimats a la categoria de 140 metres, qualsevol dels quals podria treure una àrea metropolitana important. Del mig milió o més d’asteroides de la franja de 30 metres i menys, només l’1 per cent han estat traçats i molts podrien arrasar una ciutat. Tal com diu Paul Chodas, un científic de l'Oficina del Programa d'Objectes de Terra Pròxima de la NASA, sovint, Es sent com una galeria de rodatges fora d´aquí i estem justament enmig d´ella.

Fins i tot durant el període d'un desconeixement astronòmic relativament beig, la gent va reconèixer la necessitat d'un pla de defensa planetària robust. Els estudiants del MIT van idear un dels primers conceptes per a un projecte de classe el 1967. Instruïts per aturar un objecte de 640 metres (hipotèticament) cap a la Terra, els estudiants van formular un complot per eliminar-lo o desviar-lo amb una seqüència de sis bombes nuclears. L'explotació d'una gran roca, tanmateix, es podia esquivar amb la màxima facilitat en molts petits objectes perillosos, tots encara en un recorregut per a la Terra, una explosió en lloc d'una bala.

Amb el suport de més de 600.000 dòlars en finançament de la NASA, Bong Wie, el director de la Universitat Estatal de l'Iowa Asteroid Deflection Research Center, ha desenvolupat recentment un enfocament més matisat. El seu pla consisteix en trencar una nau espacial en un asteroide per formar un cràter, seguida d’una segona nau espacial que portava una bomba nuclear. Les simulacions mostren que l'estratègia tindria un impacte destructiu de 10 a 20 vegades més i una millor possibilitat d'enderrocar la roca en peces inofensives.

L'onada de xoc va explotar les finestres i va assolar els residents dels peus. L’asteroide va ser el més gran que va atacar la terra en més d’un segle i els científics no l’havien vist arribar.

Altres experts han proposat tàctiques menys violentes. David Hyland, enginyer aeroespacial de Texas A&M, suggereix "pintar" una franja clara o fosca al voltant d'un asteroide. La banda canviaria la reflectivitat de l’objecte de manera que els fotons tèrmics radiadors alteren subtilment la seva trajectòria. Investigadors de la Universitat de Strathclyde i de la Universitat de Glasgow a Escòcia estan modelant un pla per envoltar una roca espacial amb diverses petites embarcacions que anomenen "abelles làser". Cadascú dispararia un feix làser a la superfície de l'asteroide, creant un plomatge de gas que, com els fums d'un motor de coets, anirien l'objecte fora del curs.

Però fins i tot les defenses més intel·ligents no serveixen per als asteroides que encara no s’han trobat. "Els ciutadans de la Terra volem essencialment al voltant del sistema solar amb els ulls tancats", va dir l'any passat l'ex-astronauta de la NASA, Ed Lu. Els telescopis terrestres han de veure a la fosca de l'atmosfera terrestre i només poden buscar durant la nit. Mentrestant, els dispositius basats en l’espai estan dissenyats per escanejar petites llesques de l’univers molt més enllà del nostre sistema solar. L'instrument més adequat per a la caça d'asteroides, el telescopi espacial WISE, va ser dissenyat per agafar a tot el cel celeste, incloent galàxies i estrelles. Recentment es va reactivar per a una nova missió de tres anys per cercar exclusivament NEOs; dos dels seus quatre sensors d'infrarojos ja no funcionen.

Per ajudar a omplir el que considera una obertura tecnològica evident, la Fundació B612 (anomenada així per la llar d’asteroides del Petit Príncep del llibre clàssic d’Antoine de Saint-Exupéry) s’ha associat amb Ball Aerospace per construir un observatori finançat privat que espera. el llançament el 2018. Anomenada Missió del Telescopi Espacial Sentinel, volaria en una òrbita similar a Venus, els seus sensors d’infrarojos buscant les febles signatures de calor emeses pels asteroides que irradien energia solar. "Sentinel serà aproximadament 100 vegades més eficaç que tots els altres sistemes d'observació combinats", diu Lu, cofundador B612.

En aquest any, l'organització ha recaptat només 20 milions de dòlars dels 450 milions de dòlars necessaris per llançar-lo i operar-lo. Tot i que mig milió de dòlars gairebé no canvia de butxaca, Lu assenyala que el cost és comparable a un projecte cívic de gamma mitjana. Per la mateixa quantitat que gasten Texas A&M per renovar el seu estadi de futbol, ​​per exemple, els científics podrien llançar un cel que salva la civilització al cel. "Hi ha molta gent que diu: 'No conec ningú que hagi estat assassinat per un asteroide en els darrers 100 anys, així que no necessito preocupar-me per això", afirma Lu. Però compara aquesta gent amb jugadors de Las Vegas. "Les probabilitats són el que són, i en algun moment la casa sempre guanya."

Quan Tantardini treballava a Sísif Victoriós, va poder mirar per la finestra i veure el Torrazzo de Cremona, de 343 m d'alçada, un campanar de maó que havia estat aixecat al segle XIV. A la torre hi ha un gran rellotge astronòmic, i per a l’equip pare i fill que la va crear, la idea d’home que viatjava a l’espai devia ser imponderable. En molts dies, Sísifo Victoriós es va sentir similarment inabastable per a Tantardini. Els amics van suggerir que només redactés un document, que el presentés a una conferència i que continués. Però no estava disposat a renunciar a la seva idea. "Volia fer que passés alguna cosa real", afirma.

Tantardini sabia que no tenia l’experiència per desenvolupar la missió pel seu compte, així que l’estiu del 2010 va decidir contractar altres enginyers per ajudar-lo. Va contactar amb coneguts de les seves antigues pràctiques i Google va assajar els principals administradors de la NASA i els va enviar per correu electrònic. Moltes de les seves obertures es van trobar amb silenci, però alguns experts estaven prou interessats a escoltar, entre ells Martin Lo, un expert en trajectòria de les naus espacials del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA i Louis Friedman, cofundador de The Planetary Society.

"La meva primera reacció va ser:" Ai, mou un asteroide, estàs boig? " ”, Diu Friedman. La gent ha estat dissenyant diversos esquemes per fer-ho des de almenys els anys setanta. Es van proposar fer servir veles solars o conductors de masses de rock-spewing, o fins i tot enginyar una col·lisió entre dos objectes per tal que es ricinetessin entre ells com una combinació disparada a la piscina. Tantardini es va atraure a una estratègia més prometedora: va ampliar els càlculs realitzats per Lo el 2002 descrivint òrbites de baix consum que es podrien aprofitar per transportar un asteroide. Combinant la propulsió d'una nau espacial amb una ajuda de gravetat de cossos com la lluna, va concloure Tantardini, un asteroide podria realment ser mogut.

Intrigat, Friedman el va convidar a descriure el concepte a un grup d’enginyers de JPL i Caltech. Al seu torn, van suggerir que el Keck Institute for Space Studies (KISS), una organització dedicada a desenvolupar nous conceptes i tecnologia de missions espacials, podria finançar un estudi de viabilitat. KISS va estar d’acord i Friedman va co-dirigir l’esforç. Tantardini va ser un dels 30 membres del quadre de l'estudi, que va incloure Yeomans, representants de diversos centres de missió de la NASA, acadèmics de Harvard i Caltech i antics astronautes.

Basant-se en investigacions prèvies sobre la recol·locació d'asteroides, l'equip va realitzar una missió que enviaria una nau espacial robòtica en un viatge de tres a cinc anys a una NEO objectiu. A continuació, van concebre una manera de capturar-la: els braços inflables desplegarien una bossa gegant, de 15 metres de diàmetre, que empassaria la roca espacial com un pitó menjant una gerbila. Els cables apretarien la bossa i la nau espacial, que gira ara amb l'asteroide, dispararia els propulsors fins a la dreta i començaria el viatge de tornada a casa.

Potser el major desafiament de llançar un asteroide de milions de lliures a través del sistema solar rau en trobar una propulsió capaç. Per això, l'equip va mirar a John Brophy, un científic de coets de JPL i un altre dels co-líders de l'estudi. Brophy treballava en les maneres de moure un asteroide des del 2007 i havia dissenyat sistemes de propulsió solar-elèctrica (SEP) que realment poguessin complir la feina. Alimentats per panells fotovoltaics muntats a una nau espacial, els sistemes SEP utilitzen electricitat per ionitzar els gasos de xènon, accelerar aquests ions i disparar-los des de la part posterior del motor a velocitats de fins a 30 quilòmetres per segon. "Obteniu aproximadament 10 vegades la velocitat d'escapament com ho faríeu amb un propulsor químic", diu Brophy. Va dissenyar el sistema SEP utilitzat a la sonda Dawn de la NASA, que es troba en el camí cap al nan planeta Ceres, i actualment està ajudant a desenvolupar un sistema SEP d’última generació que sigui almenys 20 vegades més potent.

Per la mateixa quantitat que Texas A&M gasta per renovar l’estadi de futbol, ​​els científics podrien llançar un cel que salva la civilització al cel.

El 2010, Brophy i diversos col·legues de la NASA van estudiar com una nau espacial propera a SEP podria capturar un asteroide de 10 tones i traslladar-la a l'Estació Espacial Internacional (ISS). Tantardini havia suggerit aparcar l'asteroide en un punt Lagrange estable orbitalment a prop de la lluna, i l'equip del KISS va trobar que aquesta destinació tenia sentit pràctic. Es requeriria molta menys potència per moure un asteroide a un punt de Lagrange o a una òrbita alta lunar, una ubicació encara més estable, que no pas a l’abast del pou de gravetat de la Terra. Això volia dir que la nau espacial podria agafar una roca considerablement més gran fins a 1.000 tones i objectes més grans són més fàcils de trobar i caracteritzar.

Els científics van acabar l'estudi de viabilitat del KISS l'abril de 2012. Inspirat en l'informe, la NASA va encarregar al seu propi equip que treballés la missió amb un detall tècnic encara més gran. A principis de 2013, aquest pla va arribar fins a la Casa Blanca: el president Obama va proposar 105 milions de dòlars al pressupost del 2014 per a la NASA per elaborar formalment el que l’agència espacial anomenava Missió de Redirecció d’Asteroides (ARM). "Ningú dubtava que podríem moure un asteroide en el futur", diu Brophy. El que més sorprèn per a la gent és esbrinar que ho podríeu fer ara.

Poca gent s’entusiasma amb la perspectiva de recol·locar asteroides que aquells que volen minar-los, una idea que ha temptat els visionaris des de fa més d’un segle. El científic dels coets russos Konstantin Tsiolkovsky va escriure el 1903 que els asteroides miners serien essencials per a la conquesta del cosmos; permetria als astronautes viure fora de la terra, recollint recursos com hidrogen per a combustible i aigua.

Els asteroides també poden guanyar un sou molt gran. Segons Planetary Resources, una companyia minera d’asteroides fundada pels pioners comercials d’espai espacial Peter Diamandis i Eric Anderson el 2010, una sola roca espacial de 500 metres d’amplada podria contenir 1, 5 vegades les reserves mundials actuals de metalls del grup platí com l’iridi i el pal·ladi. . Mentrestant, un asteroide ric en aigua d’una mida similar, podria contenir 80 vegades més aigua que un supertanker. Si es convertís en hidrogen i oxigen, segons la companyia, podria proporcionar prou combustible per alimentar tots els coets llançats mai en la història humana. Atractats pels mateixos números sorprenents, una segona empresa minera d’asteroides, Deep Space Industries, va llançar el 2013.

Per trobar un cofre tan gran volador, Planetary Resources té previst llançar una sèrie de telescopis espacials cada cop més robustos. El primer model, anomenat Arkyd-100, serà bastant humil: els seus miralls són de només nou polzades d’amplada, versus el mirall primari de 94 polzades del telescopi espacial Hubble. Però Chris Lewicki, el president de la companyia, creu que Arkyd serà el primer pas cap a una nova revolució industrial. L’Internet, els automòbils, l’aviació, els ferrocarrils asteroid mining és l’equivalent al segle XXI de tot allò, diu.

Però fins i tot asteroides relativament propers orbiten a milions de quilòmetres, cosa que els fa massa llunyans per a un ús pràctic. L’ARM de la NASA explica un mètode factible i assequible per traslladar aquests objectes molt més a prop de la Terra, cosa que fa que la missió sigui intensament interessant per als miners. Lewicki, que va ser membre de l’equip d’estudi del KISS, elogia el concepte de la missió tant pel seu potencial per avançar en la mineria d’asteroides com per la seva gran audàcia. NASA parla d’enviar els humans més lluny a l’espai del que abans havien estat per ordres de magnitud, diu. Serà una veritable exploració, l´esforç més emocionant des del programa Apollo.

Quan la NASA va anunciar una possible Missió de Redirecció d'Asteroides, va sorprendre a molta gent. Al Harris, un expert en asteroides jubilats de la NASA, es queixava que la missió era fonsament desitjosa pensant de moltes maneres que hi hagi un objectiu adequat, que el puguis trobar a temps, que en realitat puguis atrapar si aneu allà i el torneu a portar . A Capitol Hill, la missió es va convertir en una pi ata política. El representant Steven Palazzo de Misisipi la va anomenar "una distracció costosa i complexa"; altres van amenaçar amb bloquejar el finançament per a un altre estudi. (Finalment es va aprovar.) El que els crítics no van comprendre inicialment era que com la ciència ficció, com semblava ARM, era factible tecnològicament. Agafar una roca espacial, a més, era un cavall de Troia per alguna cosa encara més gran: probablement l’ARM és l’únic pla actual d’enviar els humans a l’espai i posar-los en un camí cap a la lluna i a Mart.

Considerem la història recent: L’any 2009, el Comitè Augustine nomenat presidencialment va informar que el programa de lluita espacial humana dels Estats Units estava en una “trajectòria insostenible. . . L'objectiu de perseguir objectius que no coincideixin amb els recursos assignats. "L'any següent, el president Obama va anunciar que estava retorjant el programa de constel·lació de la NASA, que suposadament havia de tornar els astronautes a la Lluna (i eventualment, a Mart). En canvi, va optar per acceptar la recomanació del comitè per fer mesures més petites i assequibles que permetessin a la NASA desenvolupar incrementalment les tecnologies necessàries.

El primer objectiu, va dir Obama, seria visitar un asteroide per al 2025. Però fins i tot això està més enllà de les capacitats actuals. Els vehicles que la NASA està desenvolupant per a l'exploració espacial humana -el sistema de llançament espacial i les naus espacials Orion- estan dissenyats per portar els humans una mica més enllà de la lluna, no cap al cinturó entre Mart i Júpiter. Friedman de la Planetary Society diu que per això es va entusiasmar quan Tantardini va venir a ell amb la idea de recuperació d'asteroides i per què la NASA finalment es va enamorar també. La missió va ascendir a aquesta vella dita sobre Mahoma: Si els humans no podem anar a un asteroide, l'asteroide ens ha de venir. "Va ser una epifania, una resposta al problema fonamental del programa de vol sobre l'espai humà", diu Friedman. “Teniu una destinació; és interessant i té sentit, és científic, i es pot fer dins del programa existent. "

L’estiu passat, la NASA va llançar la Asteroide Initiative, formada per ARM i Asteroid Grand Challenge (AGC), per ajudar a identificar els NEO tant en estudi científic com en defensa planetària. Asteroid Data Hunter, la primera sèrie de concurs AGC, anunciada al març, atorgarà 35.000 dòlars als participants que desenvolupin algoritmes que milloren les capacitats de detecció d’asteroides dels telescopis terrestres.

Mentrestant, el Programa d'objectes propers a la terra ha posat en marxa un sistema per coordinar telescopis de tot el món a la recerca d'un asteroide adequat a l'ARM: un d'entre 4 i 10 metres a través del qual el camí orbital facilitaria la captura i la redirecció. El Chodas de la NASA diu que el sistema els ha alertat a una desena de possibles candidats des que es va implantar el març de 2013. Al laboratori de la flotabilitat neutra del Centre Espacial Johnson, els astronautes ja s’estan entrenant en dipòsits submarins, deixant una nau espacial i clavant a la superfície simulada d’un asteroide.

William Gerstenmaier, que dirigeix ​​l'exploració humana a la NASA, creu que la missió podria revolucionar la relació de la humanitat amb el cosmos. "Seria la primera vegada en la història que agafaríem un objecte a l'espai i el mouriem", afirma. "Comencem a transformar l'espai per al nostre propi benefici."

Tantardini, per la seva banda, ha passat a la majoria d’altres idees, com ara un projecte de drone de consum. Però espera el llançament d'ARM. "Fa tres anys, la majoria de la gent hauria dit que moure fins i tot un petit asteroide era només un somni, però l'equip va demostrar que es pot fer", diu Tantardini. "La pregunta no és si la missió passarà, sinó quan."

Dels milions d’asteroides que volen rutinàriament per la Terra, els astrònoms només han detectat només 10.000. Un bon grapat de telescopis actualment en desenvolupament podrien omplir el mapa del nostre planeta.

Qui: Laboratori de Propulsió a Jet de la NASA
Objectiu: Detectar dos terços dels objectes propers a la Terra de més de 140 metres de diàmetre
Estat: el sensor d’infrarojos va passar una prova de disseny crític; si es selecciona el Programa de descoberta 2016 de la NASA, la missió es podria iniciar el 2020.
Pla: el telescopi infraroig de NEOCam buscarà les emissions tèrmiques dels asteroides a dues longituds d'ona mentre orbita en un punt Lagrange estable. El seu camp de visió de 14 graus és moltes vegades més gran que el seu predecessor de la NASA, el telescopi WISE.

Qui: Universitat de Hawaii
Objectiu: proporcionar un avís anticipat (d’un dia a tres setmanes, segons l’escala) dels impactes d’asteroides
Estat: Actualment està en construcció a Hawaii i s'espera que comenci a funcionar regularment el 2016
Pla: dos telescopis de 20 polzades equipats amb càmeres de 110 megapíxels escanejarien el cel visible dues vegades per nit. El sistema seria prou sensible per detectar l’equivalent a una flama d’un partit a Nova York vista des de San Francisco.

Qui: Recursos planetaris
Objectiu: prospectar asteroides per determinar la seva posició, composició, mida i velocitat de rotació
Estat: Un nanosatèl·lit anomenat A3 es llançarà a finals d'aquest any per provar diverses tecnologies clau.
Pla: el satèl·lit de 33 lliures, aproximadament la mida d’un mini nevera, orbitaria la Terra cada 90 minuts i observaria els asteroides mitjançant un telescopi òptic. Un sistema de comunicació làser transmetria les imatges a la Terra.

Quan un meteor va esclatar per sobre de Rússia l'any passat, va generar una explosió equivalent a 500.000 tones de TNT. S’estan duent a terme diversos esforços per evitar que objectes similars arribin mai a la Terra.

Qui: The Planetary Society / University of Strathclyde / Universitat de Glasgow
Objectiu: Desviar els asteroides de 2 a 400 metres de diàmetre
Estat: Si les proves de laboratori i els models d’ordinador demostren prometre, es podria seguir un vol de prova entre cinc i deu anys.
Plànol: Les petites naus espacials engreixin un asteroide i utilitzessin làsers per fer fora un lloc a la seva superfície durant mesos o anys. La roca en vaporització formaria un plomall de gas sobrecalentat que impulsaria l'asteroide a una nova trajectòria.

Qui: Iowa State University / NASA
Objectiu: Destruir asteroides de fins a 1.000 metres de diàmetre
Estat: L’ estudi de la fase 2 finalitzarà al setembre. Una missió de prova podria llançar-se en una dècada.
Pla: un vehicle d’intercepció s’acostaria a un asteroide i es separarà en dues parts. La primera part s'estavella a la superfície per produir un cràter. La segona, que portava una bomba nuclear de 300 a 1.000 kg, detonaria dins del cràter i explotaria l'asteroide en petits trossos.

Qui: Universitat Johns Hopkins / Agència Espacial Europea / NASA
Objectiu: Impactar la lluna de 150 metres de diàmetre del sistema d’asteroides binari Didymos al seu pas per la Terra
Estat: La NASA i l’ESA estan realitzant estudis pre-fase A. Si es financi íntegrament, les dues naus espacials es llançarien el 2020 i el 2021.
Pla: una nau espacial construïda per Johns Hopkins es trencaria a l'asteroide més petit i canviaria d'òrbita. Una embarcació ESA i telescopis basats en la Terra haurien de revisar la col·lisió per avaluar-ne l'eficàcia.

La NASA ha identificat l'exploració humana d'un objecte proper a la Terra com el següent pas per als astronautes camí a Mart. Aquí és com funciona la Missió de Redirecció d'Asteroides

1) Ja el 2018, un coet Atlas V llançarà una nau espacial de captura robòtica a l'òrbita de la Terra baixa. El sistema de propulsió solar elèctric-elèctric de 40 quilòmetres pot augmentar l'òrbita de la Terra alta. Allà, una assistència lunar de gravetat l’accelerarà cap a un asteroide objectiu de roca de 500 tones de 22 peus de diàmetre.

2) Després de quatre anys, l’artesania realitzarà el seu enfocament final. Quan estigui a menys de 165 peus de l'objectiu, alliberarà un exosquelet inflable que desenrotllarà una bossa de captura cilíndrica feta de teixit d'alta resistència.

3) Una vegada que la bossa de captura emboliqui la roca espacial, un procés que es preveu que trigui 90 dies, l’exoesquelet es desinflarà, s’aprimarà el teixit i s’aproparà a la nau espacial. Si l'asteroide gira massa ràpidament, els airbag inflables dins de la bossa de captura el bloquejaran al seu lloc.

4) Durant els propers tres o cinc anys, la nau espacial remolcarà l'asteroide cap a la Lluna. N’utilitzarà un altre
la gravetat lunar ajuda a augmentar-la fins a una òrbita lunar molt estable. L’artesania i la seva càrrega romandran allà en custòdia.

5) El 2025, la nau espacial Orion es llançarà des de la Terra i atracarà amb la nau espacial de captura. Una tripulació de dues persones pujarà fins als boixos instal·lats entre els dos vehicles fins a la part superior de la bossa de captura, on estudiaran l'asteroide i recolliran mostres.

Aquest article apareixia originalment a la revista Popular Science de maig del 2014 .

Els llamps, la tempesta de neu: els crits del temporal

Els llamps, la tempesta de neu: els crits del temporal

Gel de mar, abans que sigui massa tard

Gel de mar, abans que sigui massa tard

Per descomptat, les pistoles semiautomàtiques són més antigues.  Aquí és per què els científics van trigar tant a dir-ho.

Per descomptat, les pistoles semiautomàtiques són més antigues. Aquí és per què els científics van trigar tant a dir-ho.