https://bodybydarwin.com
Slider Image

Ha arribat el final del plàtan?

2022

Fa dues setmanes, en una conferència a Sud-àfrica, els científics es van reunir per parlar de com contenir un brot mortal de malaltia del plàtan a Moçambic, Àfrica. La culpa va tenir un fong que continua la seva marxa arreu del planeta. En els darrers anys, s’ha estès per Àsia i Austràlia, devastant plantes que porten la fruita de color groc del supermercat.

La delegació internacional d’investigadors va compartir els seus propis plantejaments sobre la malaltia, amb l’esperança d’arribar a alguna estratègia per aïllar Moçambic i la resta d’Àfrica: un continent on els plàtans són essencials per a la vida de milions. Van sortir de la reunió a Ciutat del Cap amb un aire d’optimisme.

Tot i això, només uns dies després de la reunió, es va publicar una nova i devastadora enquesta de la vaga granja de Moçambique Els científics de la conferència van assumir que el fong estava limitat a una sola parcel·la. El nou informe va suggerir que tota la plantació estava infestada, ampliant 125 hectàrees malaltes a més de 3.500. Tot plegat, 7 milions de plantes de plàtan estaven condemnades a ofegar-se i podrir-se.

"El futur sembla fosc", afirma Altus Viljoen, el patòleg vegetal sud-africà que va organitzar la conferència. "No hi ha manera de deixar de propagar-se si continuen cultivant". Peor, diu, la ràpida propagació de la malaltia posa en perill els cultius de plàtans més enllà de les fronteres de Moçambic.

La història de la granja africana és la història d'una amenaça per al cultiu de fruites més gran del món. Comercialment, els plàtans generen 8.000 milions de dòlars anuals i, segons la Conferència de Comerç i Desenvolupament de les Nacions Unides, més de 400 milions de persones confien en la fruita com a principal font de calories. Tot i que es creixen més plàtans a Àsia, els africans depenen molt del cultiu; en països com Rwanda i Uganda, per exemple, el consum mitjà de plàtan és d’unes 500 lliures anuals per persona, o 20 vegades el del típic americà. Si els plàtans s’esvaeixen, la gent mor de fam.

Originalment vaig informar sobre la malaltia que ara infecta la plantació de Moçambic a l’edició impresa d’agost de 2005 de Popular Science . En aquesta història, que encara avui és rellevant, vaig descriure un fong, conegut comunament com a "malaltia de Panamà", però anomenat científicament Fusarium oxysporum f.sp. Cubensis Tropical Race 4 (o "Foc-TR4"). Infecta les arrels de les plantes de plàtan, es desplaça cap amunt a través del xilema i obstrueix el flux de saba, fent que les fulles s’aixecin i la planta es podreixi.

Quan vaig informar de la malaltia, que era i continua incurable, només s'havia estès per algunes nacions asiàtiques, incloses Taiwan i Indonèsia. Però aviat va arribar a la part continental xinesa, i va saltar per milers de quilòmetres de mar obert per aparèixer a Austràlia, on va arrasar la indústria del plàtan a la regió de Darwin.

El més sorprenent és que això ja havia passat abans, amb una raça de plàtan introduïda a Amèrica i Europa a principis del segle XX. Anomenat Gros Michel, era totalment diferent del tipus de plàtan que gaudim actualment i que feia la fortuna de Chiquita i Dole. Aquestes empreses van crear un model de negoci agrícola basat en el monocultiu, el focus singular del qual s’assembla més a la indústria de menjar ràpid a l’agricultura tradicional.

El cultivar "Big Mike" aviat va començar a sucumbir a una variant de Fusarium que ara es coneix com "Race 1." Cap al 1960, la raça es va extingir funcionalment. El seu reemplaçament és el plàtan actual del supermercat, anomenat Cavendish. Els venedors bananers van considerar-ho com un producte inferior, menys saborós i més perible. Tot i així, davant de la fallida arran de la desaparició de Gros Michel, van adoptar-la a l’últim moment per salvar la seva indústria.

Em vaig fascinar amb els plàtans que el meu article original es va convertir en un llibre el 2008: Banana: El destí de la fruita que va canviar el món . Des d’aleshores, he recorregut el món escrivint sobre plàtans, aprenent sobre com són d’importants, delicioses i amenaçades. Vaig assistir a la conferència de Sud-àfrica, oficialment titulada la "Reunió regional per desenvolupar una estratègia per mitigar el foc TR4 a Àfrica i vaig quedar impressionat amb l'organització i el compromís exposat pel grup de treball.

Després van arribar les males notícies.

***

Moçambic no es considera territori de plàtan principal. El menjar és principalment una cultura comercial aquí, més que una base bàsica. Però està ben situat si es volia iniciar un negoci d’exportació; els plàtans es podrien enviar al nord, als mercats europeus de l’Orient Mitjà i d’Europa. Almenys aquest era el pla quan es van plantar els conreus ara afectats el 2008.

El finançament procedia de Chiquita, el productor de plàtan més gran i antic del món. Les expectatives eren altes. Les operacions a la nació aviat podrien representar fins a un 30 per cent dels negocis de plàtan dels supermercats de 2.000 milions de dòlars de la companyia, segons el conseller delegat Fernando Aguirre. La plantació mantindria estables els preus i els subministraments de plàtan mundial, i també oferiria grans beneficis locals, sumant fins a 3.000 llocs de treball a l’economia regional. El 2010, Chiquita va marxar de Moçambic i va afirmar que no podia obtenir fruit de qualitat prou alta de l'operació i que els enviaments al nord estaven massa amenaçats per la pirateria a la costa africana.

Una gran pregunta és com la malaltia va arribar realment a Moçambic. A la conferència a la qual vaig assistir, els participants van oferir dues teories. Un és que els treballadors filipins que havien arribat per ajudar a construir la plantació la portaven involuntàriament; la malaltia és tan virulenta que un sol gruix de brutícia d'una sabata o una eina pot conduir a una infecció a tot el continent. Els productors de plàtans filipins han estat lluitant amb Foc-TR4 des dels anys 90, i els treballadors de Moçambic van ser empleats per la direcció de Chiquita i després per una empresa anomenada Matanuska, que es va fer càrrec quan va sortir la companyia americana de plàtan.

Una altra idea és que la malaltia s’esperava al sòl tot abans de l’arribada de plàtans a Moçambic. Els científics pensen que això va succeir a Malàisia quan es van plantar Cavendish allà a finals dels anys 1980, la qual cosa va provocar un dels primers brots de Foc-TR4. Els investigadors analitzen ara la soca de fongs trobada a Moçambic per veure si comparteix marcadors genètics amb mostres recollides en un altre lloc. (Viljoen creu fermament que aquestes proves demostraran que la malaltia provenia de Filipines.)

Sigui quin sigui l’origen, és cert que la nova plantació estava mal equipada per manejar el fong. En diverses parcel·les de les granges de Moçambic, les plantes compartien instal·lacions de drenatge d'aigua, una pràctica que podria permetre que l'aigua contaminada es propagés d'una parcel·la a una altra. Així mateix, la infecció de fonts comunes de reg va constituir una de les formes principals de difondre la malaltia de Panamà de Gros Michel a mitjan segle XX.

Viljoen diu que un altre vector probable per a la propagació de la malaltia era la gent local que caminava per les terres de conreu de tornada a casa. A la reunió del mes d’abril, Jack Dwyer, director general de l’empresa de plantacions de Moçambic, va reconèixer que més de 2.500 persones entraven i sortien de la granja cada dia, juntament amb 100 vehicles.

Tot això ha fet que la indústria del plàtan es noti. Fa tan sols cinc anys, Aguirre de Chiquita va dir a Cincinnati Enquirer Creiem que la [malaltia de Panamà] és una amenaça molt limitada i trigarà molts, molts anys, fins i tot si es desplaça fora d’Àsia. "Seguint les notícies de Moçambic, Chiquita va adoptar una posició més realista. El portaveu, Ed Loyd, em va dir que seria una tonteria no parar atenció i que la malaltia de Panamà representa un perill a llarg termini per a la indústria. (La malaltia també s'ha identificat recentment al Pròxim Orient amb cultius afectats. tant a Jordània com a Oman.)

Loyd també va confirmar que Chiquita ara investiga un plàtan de substitució de la Cavendish. Una possibilitat és una versió modificada de la fruita desenvolupada a Taiwan; el "GCTCV 219" és més dolç que el Cavendish estàndard i triga una mica més a collir, però és altament resistent a la malaltia de Panamà. Actualment s’està provant la varietat a Filipines i Austràlia i té l’avantatge del mercat de no ser un plàtan transgènic; la tècnica emprada per desenvolupar-la implica “variació somoclonal”, o selecció i recol·lecció manual de varietats més dures. (El problema dels plàtans transgènics no és la fruita ni la tecnologia, és que la majoria dels consumidors no els comprarien, diuen els venedors de plàtan.) Altres possibilitats inclouen races alternatives. Aquests requeririen una nova tecnologia d'envasament, però la indústria va superar aquest obstacle durant el canvi inicial de Gros Michel. O, si es trenca la resistència del consumidor i de la regulació, un plàtan transgènic, potser creuat amb els pebrots resistents al _Fusarium.

La millor solució, m’han dit els científics del plàtan és la varietat. Desviar el cultiu de plàtan comercial d’un monocultiu (en el qual cada planta Cavendish és essencialment un clon) a una de raça múltiple resistent, ajudaria a aïllar les plantacions contra les malalties i també aportaria fruites delicioses als consumidors. El Cavendish, puc dir-ho per experiència, és un plàtan amb una degustació dolenta en comparació amb gairebé tota la resta; a l'Índia, on es cultiven 600 varietats de plàtan, Cavendish és derisivament anomenat "hotel".

Significa tot això que el gran "bananapocalipsi" o "bananageddon" està aquí? Encara no. Però s’acosta més. Actualment, al voltant del 45 per cent de la producció mundial de plàtan és Cavendish, i l'exportació global del cultiu creix al voltant d'un 7 per cent anual. A mesura que el seu monocultiu es propaga, l’amenaça tant per als mitjans de vida com per a les vides creix. (Hi ha algunes bones notícies per als cultius de subsistència: les proves recents de les varietats més consumides de l’Àfrica indiquen que podrien ser resistents a Foc-TR4, tot i que els investigadors asseguren que calen més estudis.)

Per als nord-americans preocupats per si continuaran tenint llesques de plàtan flotant als bols de cereals, la pregunta és quan la malaltia afectarà Amèrica Llatina, que fa créixer els plàtans que consumim. Moçambic aporta notícies inquietants en aquest sentit: els gestors agrícoles no només van obtenir ajuda de Filipines, sinó també de Costa Rica i d'altres nacions centreamericanes. Aquests treballadors es van traslladar repetidament entre els seus països d'origen i l'Àfrica fins al 2011.

Amb un període d’incubació d’uns dos o tres anys, és possible que el mateix mecanisme que va provocar que el brot africà —la brutícia infectada, portada inadvertidament— ja estigui en funcionament al nostre hemisferi. "Els treballadors que van establir aquestes plantacions ja són de tornada a casa", afirma Randy Ploetz, el patòleg de plantes de Florida que va identificar per primera vegada el Foc-TR4 a la dècada de 1980. "Així que si suposem que és bastant fàcil traslladar aquesta cosa i la terra des de qualsevol lloc, com ara el sud-est asiàtic o Jordània o Moçambic, és possible que ja sigui a Amèrica Llatina. Només el temps dirà."

La nostra millor defensa contra el temps espacial fa setmanes que està fora de línia

La nostra millor defensa contra el temps espacial fa setmanes que està fora de línia

Les calces de compressió potser no ajuden als músculs cansats

Les calces de compressió potser no ajuden als músculs cansats

La NASA gairebé mai va arribar a ser-ho.  La seva creació és una lliçó de poder polític.

La NASA gairebé mai va arribar a ser-ho. La seva creació és una lliçó de poder polític.