https://bodybydarwin.com
Slider Image

Estem matant tot el búfal salvatge que encara sabem itinerar?

2020

Al sol de l’hivern, la manta de neu del Parc Nacional de Yellowstone és blanquíssimament blanca. Les grans bèsties peluques, bisons, en els seus gruixuts i bruscs abrics d'hivern, prosperen amb la lluentor. A pocs metres d’on em situo a la carretera, s’hi aplega un grup reduït, escombrant les banyes revoltades d’un costat a un altre, gruixent suaument mentre allunyen la neu per pasturar. Estic transfixit, així que triguem un minut a notar els cent més o menys dispersos a la vall per davant. A través de la forta pujada de la serralada Gallatin, es concentren els matolls que puntegen la carena; cadascú, me n’adono, és un búfalo, que surt de les muntanyes cap a una cota més baixa.

Cada hivern, el bisó de Yellowstone es desplaça des de l’alt país en grups d’unes poques dotzenes, buscant millors terrenys d’alimentació. L'evidència de la migració de bisons salvatges és gravada al nostre continent, on el moviment de grans ramats va donar forma a la terra. Les nombroses peülles batent formaven amples passatges anomenats traces de búfals, ja que les bèsties seguien les conques hidrogràfiques i les línies líquides cap al nou territori. Els primers pioners van seguir aquests camins –a través del recorregut de Cumberland a les muntanyes Blue Ridge, a través del riu Ohio prop de Louisville i la traça de Vincennes a través d’Indiana i Illinois– per establir-se a l’Oest.

Per descomptat, aquests llocs han estat purgats de búfals salvatges des de fa temps. Al segle XX, els colonitzadors en moviment cap a l'oest, un pròsper comerç de caça d'amagat i els esforços per eliminar les poblacions natives mitjançant la disminució de la seva font d'alimentació primària havien reduït una massa reduïda de desenes de milions de bisons a només 23 fugitius. en una vall a pocs quilòmetres al sud d’on vaig albirar el meu primer pastor de Yellowstone.

Avui, el búfalo nord-americà és un dels grans èxits dels moviments ecologistes. Gràcies a més d’un segle d’esforços de conservació, hi ha aproximadament mig milió de bisons als Estats Units, encara que viuen vides extraordinàriament diferents que els seus avantpassats. Més del 96 per cent són ramaderia, criada per carn. La resta, aproximadament 19.000, es troben principalment per darrere de tanques, en ramats gestionats a tot el país.

Els bisons de Yellowstone són diferents. Els animals que ocupen el parc són els últims d’aquest tipus. Existeixen tal com ho feien els seus avantpassats, en aquest minúscul esvelt dels EUA on mai no han estat extirpats. Lluiten, pasturen i repoblen la defensa sense l’ajuda dels humans. Cauen a través d’un gel prim i s’ofeguen en llacs i rius. Ells perden els seus vells i malalts amb els óssos i els llops. I a l’hivern, quan la gespa disminueix, s’enfilen, recorrent els 2, 2 milions d’acres de la reserva, una zona molt inferior a l’1 per cent de la seva franja històrica. Són el darrer bisó realment salvatge d’Amèrica.

Aquesta salvatge és el que els fa icònics. El 2016, el president Obama va nomenar el bisó el nostre primer mamífer nacional. Apareixen en els segells i banderes de cinc estats i porten centenars de milions de dòlars turístics cada any. Però científics i conservacionistes adverteixen que el bisó de Yellowstone s’acosta a un precipici un moment que pot ser gairebé impossible preservar la seva naturalesa indemne.

Per als ramaders i civils que viuen als voltants del parc, els bisons migratoris no han estat mai convenients, però una malaltia infecciosa ha augmentat les tensions. Els científics calculen que més de la meitat de les ramades de bisons de Yellowstone porten brucelosi, una infecció bacteriana que fa que les vaques domèstiques avortin els seus vedells fetals. Tot i que mai no hi ha hagut un document documentat de transferència de bisons a bestiar, teòricament la malaltia es podria estendre als ramats que pasturen a terrenys públics fora del parc. Des del 2000, el Departament de Ramaderia de l’estat de Montana, que controla els terrenys al nord del parc, ha tingut un acord amb els oficials de Yellowstone, el Departament d’Agricultura dels Estats Units i entitats tribals: Dins el parc, el bisó és lliure de moure’s. com vulguin; un cop superen el límit, són un bon joc. Alguns són assassinats per caçadors i tribus locals. Més són capturats per gestors de vida salvatge i enviats a la matança. No sobreviu gairebé cap dels bisons que intenten migrar més enllà de les fronteres de Yellowstone.

Els humans hem tingut un paper en la selecció natural des que el primer caçador va llançar una llança. Però, el biòleg de la vida salvatge i el professor jubilat de l'estat de Colorado, James Bailey, adverteix que, eliminant el bisó migrant i, per tant, seleccionant el tret de romandre posat, podríem estar "desorganitzant i disminuint el genoma salvatge i adaptatiu". Reconeix que la proximitat de la gent a llocs com Yellowstone fa necessària alguna intervenció, tot i que anomena el camp que va ensenyar durant 20 anys Però ja hi ha conseqüències greus.

Les persones sempre busquen un número, diu. Quants en necessitem? Quanta diversitat genètica? Quanta elecció natural? Totes aquestes línies són en gran mesura arbitràries, de manera que no hi ha cap valor en esperar una resposta absoluta. Mentrestant, els seus negocis són com sempre, que degraden la salvatge de la nostra rajada

Els animals que hi ha en ramats de conservació mantindran l’espècie fora d’extinció, però si domesticem la mobilitat fora d’aquest darrer grup salvatge, l’ecologia del paisatge patirà, potser irremeiablement, i després haurem perdut el búfal salvatge.

En la imaginació nord-americana, Occident sovint ha estat el paradís del bestiar. En realitat, aquesta terra sempre ha pertangut al bisó. Dins del seu hàbitat –un interval que es va estendre almenys per 40 estats-, el bisó és una espècie clau, de la qual depèn gairebé la resta de l'ecosistema.

A mesura que pasturen, els seus pols i les banyes giren el sòl, plantant llavors i creant butxaques d’humitat que fomenten el creixement. Quan es posen els cabells, els petits mamífers i les aus de pastura ho fan servir per aïllar els seus nius. Les frondoses, les depressions es formen en forma de rodó a la terra, s’omplen d’aigua i creen hàbitats en estany en miniatura per a insectes i granotes. Al llarg de mil·lennis, aquesta coevolució mútuament beneficiosa ha construït un ecosistema on el búfal -i la seva capacitat de recórrer- són vitals.

Aleshores, gairebé les vam eliminar i les vam substituir per vaques.

A finals del segle XIX, després que les adoberies desenvolupessin un procés per amagar-se en cuir, la matança de bisons va assolir el pic. Els caçadors van matar aproximadament 2 milions el 1870. Durant els tres anys següents, els caçadors amagats van treure aproximadament 5.000 búfals cada dia. A mitjans de 1883, gairebé tots els bisons als Estats Units estaven morts.

Un cop desaparegut el búfal de les planes, els ramaders van aprofitar tota aquella terra que pasturava per conduir el seu bestiar. En veritat, el bestiar no està construït per a l'ecosistema. Són menjadors indiscriminats que mastegaran un pasturatge estiuenc fins a les seves arrels, decimant herbes autòctones i promovent espècies invasores de ràpid creixement, algunes amb poc valor nutritiu. Lluiten per sobreviure a hiverns durs; no poden cavar a través de neu intensa per assolir el fullatge que sobreviu. Si passegen més de mig dia caminant per una font d’aigua permanent, arrisquen la mort per deshidratació.

En canvi, els bisons estan construïts per sobreviure. "Ells menjaran neu, buscaran fonts minúscules, fins i tot podran la terra per l'aigua", escriu Dan O'Brien, un ramader a Dakota del Sud, en el seu llibre, Buffalo for the Broken Heart, una memòria sobre com convertir la seva explotació ramadera en lliure. la diversitat de la seva dieta "els permet recórrer molts quilòmetres de les principals fonts d'aigua. Aquesta diferència entre el bestiar i el búfalo és prou evident perquè tothom ho pugui veure ".

Mai no entreveurerem el paisatge de la nostra nació com podria haver semblat que hagués sobreviscut el bisó, però gràcies a Yellowstone, podem fer una intuïció força bona. Chris Geremia, el biòleg de bisonte amb plom parlat i suau, del parc, assegura que la rajada forma l’ecologia local d’una manera que altres grans ungulats (pronòlegs, cérvols, ovelles i alces) no ho fan. A mesura que les temperatures comencen a pujar a la primavera, tots els animals “naveguen per l’onada verda”, passant de baixes a altes elevacions a mesura que sorgeixen herbes i plantes. A diferència de les altres espècies, però, els búfals deixen de navegar a mitjans de la primavera, reunint-se en gran quantitat a les zones centrals que es converteixen en gespes.

"Semblen com una gespa als afores", afirma Geremia. Al final de la temporada, les pastures on pasturen el bestiar domèstic són gairebé àrides. Els llocs on el bisó es vagi i s’alimenta, d’altra banda, es manté frondós i abundant amb la vida. Eviteu que el búfal migri, em diu Geremia, i elimineu la capacitat del paisatge de renovar-se.

Però evitar que el bisó migri és part del seu treball. El 1995, l'estat de Montana va demandar al Parc Nacional de Yellowstone, argumentant que el búfalo errant era un handicap comercial. Grups d’interès ramader i ramaders locals van afirmar que, a més de competir amb el bestiar per l’herba i causar danys a la propietat, el bisó podria transmetre el patogen de la brucel·losi als seus ramats.

Cinc anys després, una lluita contra els tribunals va resultar en el Pla de Gestió de Bisons Interagència, un col·lectiu que es reuneix cada novembre per fixar un objectiu de sacrifici per a l’hivern que ve. El grup inclou el Departament de Ramaderia de Montana; Peixos, vida salvatge i parcs de Montana; el Servei del Parc Nacional; el servei d’inspecció d’animals i plantes del USDA; el Servei Forestal dels Estats Units; i tres entitats tribals. Gestionen una matança anual destinada a mantenir la població de búfals de Yellowstone entre 3.000 i 4.200, amb prou feines prou per mantenir la diversitat genètica.

Un jove bisó es colpeja contra l’acer fred d’un grolet de la tracció, batent i llançant el cap en un pànic. Es necessiten dos empleats del Servei del Parc Nacional, que manegen productes de bestiar electrificat, diversos intents de tancar els costats hidràulics de la parada al voltant de l'animal. Els ulls de l’anhel immobilitzat s’obren de ple quan Geremia i els seus col·legues examinen les seves dents, dibuixen una xeringa plena de sang per provar la brucel·losi i enganxen una etiqueta numerada al seu flanc lanós. Al cap d’uns minuts, l’alliberen a un bolígraf, on s’uneix a diversos altres búfals desafortunats.

Es tracta de Stephens Creek Capture Facility, un complex de corrals enclavat a una vall al llarg de la frontera nord de Yellowstone. El lloc tracta de bisons salvatges com el bestiar: la majoria, inclosos alguns que resulten negatius per a la brucelosi, els remolcs a bord i el sacrifici. L’IBMP considera aquesta la millor manera de mitigar el risc.

Va ser el bestiar que va infectar primer cop els bisons i els alces amb brucel·les, fa gairebé un segle, quan van ser lliures de pasturar al parc. A mitjans del segle XX, la brucel·losi era la malaltia zoonòtica més comuna al món, afectant aproximadament 124.000 ramats de bestiar nord-americà.

La malaltia, que es podia arrossegar per grans extensions de bestiar, va suposar un impacte econòmic als ramaders. Però el risc per als humans suposa un cop més gran: transferida a través de llet no pasteuritzada, la malaltia no va provocar un avortament espontani en persones un dolor articular, sudors nocturns i mal de cap. Però es va estendre àmpliament: el 1947, hi va haver 6.400 casos de brucelosi en humans. Aquests van impulsar un esforç nacional per eradicar la malaltia, cosa que va suposar sacrificar ramats sencers si un sol animal mostrava una infecció. L'estratègia va evolucionar fins a incloure una vacuna per al bestiar que, si bé només era efectiu el 65 per cent, va eliminar almenys la necessitat de matar estocs sencers.

Per tots els comptes, aquestes mesures van tenir èxit. Avui, el nombre de ramats de bestiar afectat està en els únics dígits, i cada any es diagnostiquen menys de 100 casos humans. Però, com que abatre tots els bisons i els elk a un parc nacional no va ser mai una opció i perquè no hi ha un mètode eficaç per a la vacunació d’animals salvatges, el 50 per cent de la rajada de bisons encara porta brucelosi. La zona més gran de Yellowstone és l'últim dipòsit de la malaltia al país.

El perill de la brucelosi és l'eficàcia que es propaga. "Quan una vaca infectada avorta un fetus, els altres membres de la rajada es mostren curiosos, Marty Zaluski, veterinari veterinari de l'estat de Montana, em diu." Venen a investigar i embrutegen, llepaven i mosseguen el teixit. "Per als ramaders, permetre Brucella: transportar búfals en qualsevol part prop de les vaques domèstiques és un risc que no estan disposats a assumir.

Un bon grapat de transmissions documentades de cel·losi al bestiar durant les darreres dècades han estat lligades als alces. Tanmateix, no hi ha restriccions en el moviment dels alces fora del parc. Hi ha qui diu que això es deu als hàbits de cria. Els bisons es congreguen durant la partida, quan el risc de transmissió és més alt, mentre que els alces solen separar els seus nounats dels altres animals. Altres, com el biòleg de la vida salvatge, Bailey, defensen que el problema de la brucel·losi és només un home de palla per a un xoc cultural. "Aquesta tàctica d'èxit polític que escriu al seu llibre American Plains Bison: Rewilding an Icon ha estat utilitzada per evitar l' embarazós argument que el bisó públic competirà amb el bestiar privat per a farratge públic en terres públiques".

Zaluski no abraça la matança, però també contra la relaxació de les normes. É com dir, El meu gos no surt del meu pati, així que no necessito mantenir aquesta tanca. En aquest sentit, som víctimes del nostre propi èxit. "

El bisó aprèn camins de migració de la generació anterior. Quan gairebé tots els que fan un recorregut moren, seleccionem inadvertidament el tret de romandre?

Les conseqüències, explica Bailey, són una lenta però constant domesticació del genoma mitjançant la gestió de malalties i canvis demostrables en la manera de moure el bisó a tot el parc. Les operacions de caça i captura al límit occidental de Yellowstone al llarg de diverses generacions podrien explicar per què cada cop hi ha menys bisons cada any. Buffalo aprèn les rutes de migració de la generació anterior. "La mobilitat, que va donar als bisons l'oportunitat d'utilitzar una gran diversitat d'hàbitats en resposta a les temporades i al clima", és part del que defineix la seva salvatge, segons Bailey. Però quan gairebé tots els animals que intenten fer una ruta determinada moren, aquest aspecte del comportament salvatge mor amb ells.

Al quilòmetre 10 de la carretera 89, a prop de Gardiner, hi ha un revolt al riu Yellowstone. Des de fa 50 anys, Hank Rate, un ramader originari de l'Iowa, amb un grau de Harvard i un servei forestal dels EUA, ha viscut aquí amb la seva família i unes dotzenes de caps de bestiar. Va arribar a aquest lloc, que ell anomena "el Serengeti de la zona temperada per viure entre coses salvatges. He d'interrompre la nostra conversa per quedar-me sorprès al seu porxo, veient dues àguiles calbes que lluiten contra un peix.

A l’objectiu no li importa que s’hi pressioni contra el bisó, i mai no s’ha preocupat gaire per l’amenaça de la brucelosi. Segons el veu, aquesta és la terra del búfalo; només hi viu.

I en els últims anys, Rate va comprovar que la tolerància als bisons comencen a créixer a Montana. A finals de 2015, el governador Steve Bullock va designar una zona tampó de búfals durant tot l'any fora de les entrades nord i occidental de Yellowstone, on la llei diu que no es poden retirar ni entrar al parc. El territori inclou terres públiques que envolten la casa de Rate, i un a un els seus veïns van respondre allunyant els seus ramats.

Rate reconeix que la seva comoditat inherent a la salvatge no funciona per a tothom. Els animals de dues mil lliures capaços de carregar gairebé 40 milles per hora no són tan compatibles amb les carreteres i els desenvolupaments d’habitatges que acompanyen el desbordament implacable de la humanitat. Però si permeten que el bisó de Yellowstone vagi a parar una mica més lluny significa que s’adhereixen als comportaments naturals que les fan tan especials, bé, les xifres de tarifes són un compromís correcte.

Com a alternativa, Geremia, el biòleg del parc, creu que la millor manera de preservar realment aquesta rajada salvatge és utilitzar-les per iniciar-ne de noves en altres llocs. "Potser el meu fill sempre els podrà veure", em diu. Ell i els seus col·legues porten anys intentant establir un programa de quarantena a Stephens Creek. L’ideal seria que un acord amb el Departament de Ramaderia de Montana permetria traslladar els bisons silvestres que positivament demostraven negatius perquè la brucelosi es traslladés a l’estat i a l’Oest, en enormes superfícies allunyades de les explotacions ramaderes, on puguin prosperar i migrar lliurement. Però el progrés a tots els fronts és lent.

Milions de pelegrins a Yellowstone cada any per veure el bisó, la seva restauració va ser considerada com una de les grans històries d’èxit de conservació del segle passat. Però l'evolució continua, i la propera generació de visitants pot trobar un ramat que ha estat intrínsecament alterat irrevocablement. Les persones que han dedicat la seva vida al búfalo —estudiant-les, conservant-les i, sí, ajudant a enviar-les a la matança— esperem que no el deixem arribar tan lluny.

Com que tenim Yellowstone, encara tenim la possibilitat de preservar la naturalesa salvatge d’aquest animal. Per salvar-los realment, és gent que haurà de fer l’evolució: aprendre a viure en concert, no en conflicte, amb el bisó. "Espero que ho puguem fer", afirma Geremia. "Crec que hi ha vies que hi ha prou terra. Hi ha altres llocs on el bisó pot ser bisó. ”De moment, almenys, segur al parc nacional, es troba l’últim símbol viu del Wild West d’Amèrica.

Aquest article es va publicar originalment al número Make It Last of Summer Science de l’ article 2019 .

Els seus esforços per estalviar aigua en realitat estan fent la diferència

Els seus esforços per estalviar aigua en realitat estan fent la diferència

Revisió del bloqueig intel·ligent d’agost: una manera senzilla d’engendrar un forrellat mort

Revisió del bloqueig intel·ligent d’agost: una manera senzilla d’engendrar un forrellat mort

Com es pot fer una crosta perfecta amb el poder de la ciència

Com es pot fer una crosta perfecta amb el poder de la ciència