https://bodybydarwin.com
Slider Image

Els fongs antics potser han establert les bases per a una vida complexa

2020

A causa de la seva naturalesa delicada orgànica i en descomposició, els fongs fossilitzats són extremadament rars. De fet, tan rar, que un nou descobriment acaba de retirar les primeres evidències de fongs com a mínim 500 milions d’anys, duplicant la seva edat.

Fins ara, els fòssils de fongs confirmats més antics dataven fa uns 450 milions d’anys, aproximadament en el mateix moment que les plantes van emigrar de mar a terra. Un dels fongs fossilitzats més famosos d’aquest període són els prototaxites que podrien créixer fins a vuit metres d’alçada, la qual cosa va provocar la seva identificació errònia durant molts anys com a arbre.

Però l'examen previ del "rellotge molecular del fong" mitjançant mètodes basats en l'ADN, va suggerir que els fongs podrien haver evolucionat molt abans, fa entre 760 i 1.06 mil milions d'anys. i els hifes (tubs prims llargs) tapen el buit en el registre fòssil i suggereixen que els fongs poden haver ocupat terra abans de les plantes.

Els fòssils de fongs es van trobar en roques que probablement formaven part en un estuari d’aigua poc profunda. Aquests ambients són típicament idonis per als fongs, gràcies a les aigües riques en nutrients i la acumulació de matèria orgànica que es nodreix. L’elevat contingut en minerals i baix contingut d’oxigen d’aquests hàbitats costaners antics proporcionava també unes condicions excel·lents per preservar perfectament les dures molècules de quitina incrustades a les parets cel·lulars de fongs que d’altra manera s’haurien descompost.

Tot i que no és segur si els fongs antics recentment descoberts vivien realment dins de l'estuari o foren rentats als sediments de la terra, mostren moltes de les característiques distintives que podríeu esperar en els fongs moderns terrestres. Les espores germinants estan clarament definides, com també són els tubs ramificats, semblants al fil, que ajuden als fongs a explorar el seu entorn, anomenat hyphae. Fins i tot les parets cel·lulars són distintivament fúngiques i es componen de dues capes clares. De fet, si no sabéssiu que eren tan vells, us hauria de preocupar distingir-los dels fongs moderns.

Com es podria imaginar des dels seus orígens antics, els fongs han tingut un paper fonamental en la conformació de la biosfera terrestre de la Terra durant els darrers milers d’anys. Les primeres plantes que van sorgir a la terra fa 500 milions d’anys van formar col·laboracions íntimes amb fongs. Tenint arrels, aquestes plantes primerenques confiaven en els seus parells de fongs per créixer dins d’elles i estendre’s cap a l’exterior al sòl mineral primordial. En un procés conegut com a intempèrie biològic, els hifes fongs segreguessin àcids orgànics per dissoldre les roques i extreure els nutrients que es contenen. A canvi, les plantes transferirien als fongs els nutrients produïts mitjançant la fotosíntesi.

Aquest intercanvi de recursos entre plantes primeres i fongs va impulsar el creixement, l’evolució i la diversificació de la flora de la Terra cap a espècies, comunitats i ecosistemes cada cop més complexos, i continua sent la norma actual. Més del 90% de les plantes terrestres s’associen a un soci de fongs d’un tipus o altre, i algunes depenen completament de l’assistència dels fongs per sobreviure.

L’augment simbiòtic de les plantes terrestres i de les seves parelles de fongs també va tenir efectes dramàtics en la nostra atmosfera. Ara amb un accés abundant als blocs de construcció d’energia basada en minerals, les plantes van evolucionar mecanismes més eficients per a la fotosíntesi per captar aquesta energia, per exemple a través d’un millor control del moviment del diòxid de carboni i de l’aigua cap a dins i fora de les fulles. Durant milions d’anys, aquesta major absorció de diòxid de carboni va produir un augment massiu de les concentracions d’oxigen, donant suport a l’aparició d’una vida animal molt més gran i complexa que les formes de vida minúscules als insectes que podrien suportar els nivells d’oxigen anteriors.

A partir d’aquí, la història evolutiva és clara. Però, en demostrar que probablement els fongs van arribar a la terra 500 milions d’anys abans de les plantes, la nova evidència fòssil planteja qüestions fonamentals sobre l’inici d’aquest viatge simbiótic.

Abans es pensava que les plantes feien la transició a la vida terrestre simultàniament amb els fongs aquàtics, però el nou descobriment obre la possibilitat que les terres de la Terra ja s'havien preparat per a la vida vegetal amb èxit des de fa centenars de milions d'anys. Dissoldre roques riques en minerals i secretar àcids orgànics basats en carboni, sabem que els fongs eren extremadament importants per convertir terres àrides en sòls fèrtils i rics en carboni que coneixem avui dia. Podria ser que l’aparició de la vida vegetal només fos possible per eons del treball terrestre d’antics ancestres fongs.

El gran repte dels científics ara és resoldre amb certesa si aquests antics fongs eren d'origen terrestre i identificar la seva col·locació en l'arbre evolutiu de la vida. Amb la preocupació ara per trobar més fongs fòssils, la nostra comprensió de l'evolució de la biosfera primerenca donarà salts.

El que ja està clar és que sense fongs no existiríem. Exerceixen un paper fonamental en el manteniment d’ecosistemes saludables a tot el planeta, des dels deserts de l’Antàrtida fins a les selves tropicals, els fongs apuntalen tota la vida actual a la Terra. Ara, sembla que potser tindrem 500 milions d’anys més per agrair-los.

Katie Field és professora associada en processos de sòls a la Universitat de Leeds. Aquest article apareixia originalment a La conversa.

Com agafa forma un floc de neu

Com agafa forma un floc de neu

Les cerveseries artesanes d’Amèrica es troben en una croada mediambiental

Les cerveseries artesanes d’Amèrica es troben en una croada mediambiental

Protegeix la teva privadesa en línia amb aquestes extensions del navegador que protegeix les dades

Protegeix la teva privadesa en línia amb aquestes extensions del navegador que protegeix les dades